Iced Earth

Cinco cantantes y decenas de músicos a través de los años, pero una sola visión, un solo personaje. Se trata de Jon Schaffer, quien en casi 25 años ha erigido  su pequeño imperio llamado Iced Earth.

Todos con quienes ha trabajado hablan de su ambición y garra para conseguir las cosas, de lo exigente que es con aquellos que lo acompañan y de todo lo que demanda de si mismo para salir adelante en el negocio al costo que fuese necesario. ¿El resultado? Riffs aplastantes, un estilo único de guitarra rítmica, canciones que rasgan al alma, temas compactos, un cantante entre los más queridos del metal…

Cada triunfo con orgullo, cada tribulación con la frente en alto, pero nada ha sido gratis… meses durmiendo en casas abandonadas, trabajo duro, tiempos de oscuridad, frustraciones e infortunios de la naturaleza más inverosímil, partida de miembros, malos negocios, aunque nunca fueron excusas ni disculpas. Aquí, el relato de una historia admirable…

Iced Earth

¡YA VINIMOS Y LO HAREMOS!

Para llegar a la génesis de Iced Earth hay que situarse en los Estados Unidos de mediados de los ochenta, Indiana, en 1985, cuando un joven rebelde y busca problemas llamado Jon Schaffer decide crear una banda con unos amigos del colegio.

Desde los cuatro años que ha estado inmerso en el rock gracias a su hermana mayor que lo expuso a los primeros discos de Kiss. Su fascinación aumentó cuando de la misma manera conoció a Black Sabbath, Blue Oyster Cult, Alice Cooper y Deep Purple, entre otras. A los siete compró su primer álbum, Alive! de Kiss, y a los once asistió a su primer concierto de la banda neoyorkina, oportunidad en que conoció a otro conjunto que lo marcaría: Judas Priest. “Nunca había visto algo como eso”. Días después ya tendría en sus manos Hell Bent for Leather. Pero más tarde con Iron Maiden aparecería el deseo de dedicarse a la música: “Steve Harris era mi ídolo (…) Cuando Iron Maiden salió me dio vuelta por completo (…) Quería hacer buenas canciones, no ser un guitarrista superestrella”.

Fue en el primer año de secundaria cuando empezó a tocar la guitarra y formó su primera banda, The Rose. Aunque no duró mucho, Jon creó el logo de este grupo en clases de arte gráfico y ocupó el mismo estilo de letra que años después luciría su futura banda.

Iced EarthNo obstante, la vida era dura en Indiana. Schaffer sentía que allí iba a ser imposible concretar sus pretensiones. Su padre quería que manejara en el futuro el negocio familiar, un bar restaurante en un pueblo del estado. Tenía problemas en casa (lo que nunca ha entrado en detalle), vivir no era fácil y su rebeldía le aconsejó dejar su hogar y empezar su carrera musical lejos.

Mientras más dificultades tenía con su familia, más se adentraba en el mundo de la música. Este conflicto duró hasta que un trágico hecho le ayudó a tomar la decisión: Bill Blackmon, su mejor amigo desde tercer grado, murió de forma terrible en un accidente de moto. Esto lo marcaría toda su vida en adelante. Así, Jon, de 16 años, tomó sus maletas y partió a Tampa, Florida. De los miembros de la banda de colegio, que luego pasó a llamarse Purgatory, sólo lo acompañó el baterista Greg Seymour, mientras que el resto de los integrantes permanecieron en Indiana porque “no quisieron abandonar a sus mamis”.

Jon partió a Florida en 1985, pensando que sería la cuna de una nueva gran escena con Nasty Savage y Savatage, lo que no se concretaría debido a la vorágine del grunge en Seattle. Con Greg llegó a Tampa sin dinero, empezando desde abajo sin absolutamente nada. Por unos meses tuvieron que dormir en el auto… y lo habrían hecho por más tiempo si no hubiese sido por un “accidente”. Una noche, después de una pelea, borracho y fuera de juicio, Jon estrelló el vehículo en una cabina telefónica al frente de un Burger King. El auto quedó hecho pedazos y causó 35 mil dólares en daños. Afortunadamente Schaffer salió ileso y los policías sólo le dieron un parte por exceso de velocidad. Esto los obligó a romper ventanales y puertas de casas abandonadas para acostarse en el suelo, pero Jon tenía la convicción absoluta de que saldrían adelante: “Fueron tiempos muy duros. Yo casi no sabía tocar la guitarra y Greg apenas podía con la batería… ni siquiera teníamos una. Pero nuestra actitud era  ‘¡ya vinimos y lo haremos!’ (…) Quería hacer este sueño realidad por mi amigo muerto… él era mi hermano de sangre, mi mejor amigo y por él yo estaba allá”. Habría sido muy fácil devolverse a Indiana, pero eso para Schaffer era admitir el fracaso y renunciar a su sueño.

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Pronto buscaron cualquier tipo de trabajo en un local que ofrecía empleos diarios por 20 dólares, desde construcción en edificios hasta barrer calles en pleno verano, reparar hoyos del pavimento, etc. Sólo en la noche, exhaustos de vuelta de las labores, encontraban tiempo para ensayar y escribir. Así juntaron un pequeño capital que les permitió arrendar un departamento. Ya con un techo sobre sus cabezas, Greg compró una batería y Jon una mejor guitarra y amplificador. Después de ocho meses la situación mejoró, por lo que estaban ya en condiciones de continuar con la banda. Jon contactó al resto de Purgatory que se había quedado en Indiana y llegaron hasta Tampa… pero duraron muy poco. Un día, cuando Jon y Greg llegaron del trabajo, encontraron una nota junto a la puerta que decía -o debió haber dicho: “Arrugamos, nos devolvemos a Indiana”. Nunca más se supo de ellos.

NO SE LLEGA AL CIELO SIN PASAR POR EL PURGATORIO

Ahora tenían que encontrar a nuevos músicos. Se les permitió ensayar en una tienda que en ese entonces trabajaban y empezaron a jammear en el tiempo libre. Algunas personas que escuchaban el ruido desde fuera del local, y otras que vieron los anuncios de Jon en el diario, comenzaron a visitarlos. Conocieron a una tal Richard Bateman, quien se ofreció para ser bajista, a Bill Owen (guitarras) y Gene Adam como cantante. Esta fue la primera alineación de Purgatory que realmente empezó a tocar en Florida, estado conocido posteriormente como el “Death Metal State” por la arremetida de grupos como Death, Morbid Angel, Obituary y Deicide. Purgatory no se unió al movimiento y propuso un metal melódico y poderoso con influencias más directas de Iron Maiden, Judas Priest y Black Sabbath.

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La primera presentación de Purgatory fue en la noche de Halloween de 1985, abriendo el show de Nasty Savage. Dieron actuaciones en varias tocatas en la bahía de Tampa y ganaron un buen número de seguidores. En ese entonces, la imaginería del grupo inspirada en películas de terror era fuerte. Escribían temas con letras gore, se vestían con ropas largas y capas oscuras y llevaban los filmes al escenario. Gene se disfrazaba de Freddy Krueger de Pesadilla, un amigo encarnaba a Jason de Martes 13 y traían bolsas con tallarines, vísceras de vacuno y salsa de tomate y las arrojaban al público. Con este tipo de espectáculo, Purgatory se ganó el odio de unos y la admiración de otros, pero nadie quedó indiferente.

Sobre estos días, escribe el periodista Sumit Sandra: “Muchas de las otras bandas de la escena pensaban que el camino al éxito era tocar covers y ocupar esa exposición para presentar a la audiencia algunas originales. Jon nunca compartió eso. Pensaba que tocar covers era un boleto directo para transformarse en un grupo de bar”.

Fue tiempo de empezar a grabar demos cuando ganaron cierta notoriedad en el círculo metalero de Florida. El primero se llamó Burning Oasis, registrado en sólo cuatro pistas ese mismo año. Este cassette con temas como Burning, Jack, Lobatomy y Jason, estuvo demasiado lejos de conseguirle algún acuerdo discográfico, pero les sirvió para conocer a Tom Morris de Morrisound Studios, quien enseguida les ofreció grabar otra maqueta.

Esta vez se ocuparían ocho pistas para Psychotic Dreams, en el que se regrabó Jack y Jason (ahí llamada In Jason’s Mind). Esto fue seguido por el primer cambio en la banda. Bateman decidió aceptar la oferta de John Cyris de unirse a Agent Steel, conjunto donde encontró prominencia como después también en Nasty Savage. Jon recibió la misma oferta la cual declinó en el acto, porque estaba decidido a seguir su propia visión.

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Así llegó el bajista Dave Abell que a la postre sería pieza fundamental en los primeros años del conjunto. Con esta formación grabaron el tercer demo, en menos de cinco meses entre cada uno, titulado Horror Show, que básicamente era el Psychotic Dreams incluyendo el tema Dracula, escrito entre Schaffer y Abell. Purgatory se encargó de hacer las carátulas de estos demos que vendían en cassettes vírgenes durante sus shows. Con recursos limitados, hacían el máximo posible. Sin embargo no tuvieron la acogida esperada porque no se ajustaba al Death Metal imperante. Más tarde Schaffer diría: “La prensa dirá con toda seguridad que no somos una banda Death Metal, sino Power Metal (Metal Hammer, enero 1991)”. Aunque, cuando bien avanzado los noventa el término Power Metal había evolucionado a lo que se conoce hoy, prefirió no autoencasillarse. “Tenemos tantos elementos en nuestra música que no sería justo”.

Desafortunadamente, otro grupo llamado Purgatory, de Cleveland, para nada familiarizado con el metal, había ya lanzado un álbum con un sello de cierta importancia. Intentaron en 1987 con Purgatory 60 y, en vez de grabar demos, hacer una promoción mejor y mayores producciones en los shows. Flyers con ilustraciones, mejores artworks para sus maquetas, chapas con el logo, incluso poleras de Psychotic Dreams. El show que hacían cuando eran el número principal duraba cerca de dos horas, en una tarima que incluía cortinas negras y grandes pendones, criptas de piedra y tumbas en el escenario, una batería enrejada y con calaveras, hasta incluso pirotecnia. Un gran espectáculo si se comparaba al resto de los conjuntos de la escena.

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El último show de Bill Owen fue en enero de 1988, quien dio lugar a otro miembro fundamental, Randy Shawver, el guitarrista líder que se transformó en el socio de composición de Schaffer en los primeros discos. Por desgracia, toda la parafernalia del grupo en vivo fue en vano. Cinco meses después, Schaffer cayó en cuenta que el “cambio de nombre” a Purgatory 60 había sido poco efectivo, así que no le quedó más alternativa que buscar otro, el cual lo encontró sin problemas. Bill, el gran amigo de la niñez y adolescencia de Jon, ahora muerto, le había sugerido un título que el guitarrista lo había desestimado,  pero en una forma de honrar su memoria rebautizó al grupo como hoy se le conoce: Iced Earth.

LA ENTRADA AL REINO CONGELADO

El 25 de junio del ’88 fue el debut del grupo con su nueva etiqueta para luego concentrarse en grabar su cuarto demo. Los músicos y las canciones eran mejores, por lo que había que empezar a tomar el asunto de forma más seria. Tom Morris, productor de Morrisound Recording Studios de Tampa, se acercó otra vez a Iced Earth y los asesoró para sacar un demo de buena calidad que fuera considerado por la prensa y pudieran conseguir algún contrato.

Iced Earth
Enter the Realm se grabó en 1989 y consta de seis pistas entre las que se encuentran el clásico tema-himno Iced Earth, Nightmares y Curse the Sky entre los más destacados. El conjunto se encerró por un largo período y gastó una buena suma de dinero con el convencimiento de que si lo hacían bien, se les abrirían varias puertas. El demo gozaba de una calidad de producción de un LP, con una presentación que incluía portada a todo color.

Iced Earth manufacturó de manera independiente mil copias, 500 para distribución a sellos, medios y todo tipo de contactos en Norteamérica y, por qué no, en Europa. La otra mitad fue para la venta. Jon llegaría con cantidades groseras de demos al correo para enviarlos a todos los lugares imaginables. Y funcionó. Enter the Realm tuvo una espléndida acogida en el medio underground especializado, sobre todo -y sorprendentemente- en Alemania. Enviaron una cinta al editor de Rock Hard y la revista le otorgó el premio de demo del mes y, más tarde, demo del año, además de pedir permiso para venderlo con una de las ediciones.

Iced EarthOtra copia llegó a Robert Kampf de Century Media Records en Alemania. Cuando vio la calidad de la música y al darse cuenta de la difusión que Iced Earth tenía en el país teutón con Enter The Realm, decidió ofrecerles un contrato. Jon no había presupuestado que desde el otro lado del Atlántico salieran ofertas porque lógicamente hubiera esperado entablar negociación sólo con sellos americanos, pero la oferta de Century Media era la mejor… la reacción del público germano había sido muy buena por lo que no era “tan malo” firmar con una casa discográfica no estadounidense. Así lo hicieron entonces en enero de 1990. “La principal razón de por qué nos contrataron -explica ahora Jon– fue gracias al trabajo de las guitarras que Randy y yo hicimos que se ha transformado en nuestra marca registrada”. Sobre su estilo característico de galopeos desenfrenados, Schaffer se refiere: “Lo desarrollé solo. Nunca tomé clases, empecé a experimentar con las cuerdas bajas, el palm muting y eso. Nunca nadie me enseñó cómo tocar en realidad”.

Recién en 1997 decidió tomar sus primeras clases porque “puedo imaginarme todo en mi cabeza y sé cómo tienen que ir en la guitarra, pero no por qué van así (…) Quiero saber por qué hago las canciones que hago (…) No sé nada de escalas -decía en ese entonces-. Ahora aprenderé algunas para aumentar mis conocimientos (…) pero seguiré siendo un guitarrista rítmico”.

A un mes antes de lograr la firma, Greg Seymour, el baterista y miembro fundador, dejó el grupo. Mike McGill, ingeniero eléctrico encargado de la iluminación (sí, ya contaban con roadies), quien conocía los temas que grabarían en el álbum, tomó las baquetas. Con esta formación (Schaffer, Adam, Shawver, Abell y McGill), Iced Earth entró a grabar el primer disco que sería conocido simplemente como Iced Earth.

LA CONQUISTA DE EUROPA

El álbum se grabó rápidamente con un presupuesto de ocho mil dólares en 1990, donde habían grabado Enter the Realm, y fue lanzado en noviembre en Europa y a principios del año siguiente en Estados Unidos, ambas con dos portadas distintas. En él se escuchan ocho cortes de los que destacan Iced Earth, Colors y When the Night Falls. Schaffer recuerda: “La calidad de la producción es realmente mala (risas) y el performance en varios aspectos también lo es… pero tiene actitud y eso definitivamente tocó a muchas personas”.

Iced EarthIced Earth

“¿¡Pudieron haber enterrado las voces más abajo!?”, exclama Gene en entrevista a PowerMetal.cl.  “Sonaban poderosas en vivo y en estudio, pero fueron hechas para sonar débiles y enterradas en la mezcla. Lo único que puedo escuchar es la guitarra rítmica”.

Con el resultado final de Iced Earth, Jon se preguntó si es que se habían apurado al sacar tan rápido el primer álbum, pero el tiempo demostró que no pudo haber sido mejor momento. No tanto por el disco, sino por el tour que hicieron por Europa teloneando a Blind Guardian, banda con la que Jon empezaría un fuerte lazo de amistad (más tarde hablaría de Hansi Kürsch como su “hermano”). Para un joven que vivió en Indiana y pasó un gran período de prueba personal en Florida, saltar de América al viejo continente para hacer la primera gira era mucho más de lo esperado. Durante el primer show en Hamburgo, mientras Jon y el grupo estaban en backstage, los mil fanáticos presentes empezaron a corear el nombre de la banda. Cuando salió Iced Earth a tocar, el público, enloquecido, cantó los temas a todo pulmón de principio a fin. Jon estaba extasiado, “ha sido la experiencia más fuerte de mi vida”. Lo mismo, quizá hasta más, fue en Grecia. El sueño a largo plazo empezaba a asomarse en la realidad.

Además de ser un gran momento gracias a la gira europea con Blind Guardian, banda con la que entablaron una amistad que hasta ahora los une, lo fue también porque Schaffer aprovechó esos meses de emociones para escribir material para el segundo disco. “Estaba tan motivado por el tour que comprendí que algo muy bueno tenía que salir de esto”.

Iced Earth conquistaba Europa, pero en Estados Unidos, el disco casi no vendía… La banda continuó ganando adeptos en el extranjero, y también reconocimientos. Rock Hard calificó a Iced Earth como álbum del mes.

Iced EarthTerminada la aventura, Schaffer se dio cuenta de cómo había crecido musicalmente, de la calidad de las canciones que estaba creando y de que los demás integrantes también habían mejorado… pero otros no. Vio que lo más probable era que Gene Adam no fuera capaz de cantar lo que él tenía en mente. Le pidió que tomara clases de canto, pero como no accedió, Schaffer lo echó. Así mostró por primera vez lo inflexible que es para exigirle lo mejor a los músicos que lo acompañan: “La gente no ve a las bandas como un negocio, pero lo es. Si haces el trabajo bien, te pagan. Si no, te vas”. Después, Schaffer “contrató” al vocalista de Quasimoto, John Greely, ante el escepticismo de los fanáticos europeos.

Así dejó en claro que él no había vivido terribles meses en vano y que tenía el legítimo derecho de hacer y deshacer como se le diera la gana en su banda. A su vez, por problemas personales Mike McGill también se iría, aunque hasta hoy siguen siendo muy buen amigo con Schaffer, y vino en su reemplazo Richey Secchiari para la batería, recomendado por Greely.

EL HOLOCAUSTO DE LOS ÁNGELES

El excelente 1991 se reflejó en el segundo disco de Iced Earth: el inspiradísimo Night of the Stormrider (1992), primer trabajo conceptual del grupo. Trata de una persona que se siente traicionada por el cristianismo y se revela. El poder oscuro lo transforma en el poderoso, temido y malvado Stormrider, que se encarga de traer el Apocalipsis al mundo y que por las acciones cometidas acepta su destino de pasar la eternidad en el Infierno.

Iced EarthPero no todo podía salir bien. Rick Borstelman, el mismo que había hecho la de Iced Earth versión norteamericana, aquella del ángel caído, ahora se mandó un papelón con Stormrider, haciéndolo ver como un anciano con cimitarra, electrocutándose la mano y a punto de caerse de un caballo blanco con cara de inepto y estornudando. Fue rechazada y se trabajó rápido en otra que tampoco satisfizo a Jon, pero que fue puesta en las copias iniciales del LP en Europa. No se esperó casi nada a que saliera semana después la definitiva.

Stormrider fue un gigantesco paso hacia adelante. Los riffs, baterías inalcanzables y las canciones de ambiente épico oscuro hicieron del segundo álbum de Iced Earth uno de los más sólidos trabajos de la banda hasta ahora. Casi todos los temas del álbum se transformaron en clásicos: Angels Holocaust, Stormrider (con Schaffer en las voces en una pista rescatada de los días de Purgatory), The Path I Choose, Desert Rain y las inconmensurables Pure Evil y Travel In Stygian.

Los europeos lo aclamaron. En Estados Unidos algunos temas fueron puestos en la radio, entre medio de las tonadas Death Metal, e irrumpió en Japón donde recibió excelentes calificaciones. De hecho Night of the Stormrider ha sido el disco más vendido en ese país y tuvo el honor de ser el más exitoso de Iced Earth en todo el mundo hasta 1998.

Con un disco de estas proporciones se prepararon para la próxima gira europea… ni pensarlo aún en hacerla por Estados Unidos. Secchiari, quien sólo se había comprometido para grabar el disco, dejó su lugar a Rodney Beasley para la gira, pero eso no fue nada. En este instante, cuando la banda tenía la capacidad y ganas volar los techos de todos los gimnasios por donde pasaran, los verdaderos problemas empezaron a cruzarse, factores externos que significaron el comienzo de los años más espantosos de Iced Earth…

El invierno europeo entre 1992 y 1993 había sido uno de los más duros. Hace 60 años que no se sentía tanto frío en Alemania… Y Iced Earth, de gira, con Blind Guardian nuevamente, se movía de una ciudad a otra con un auto en pésimas condiciones, que quedaba en pana cada vez que se encendía el motor. Ni siquiera tenía calefacción. Con ese cacharro que Century Media entregó a una de sus bandas estrella, tuvieron que atravesar Europa.

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Pero el asunto fue mucho más allá de la anécdota del auto. Estos tipos de tratos incómodos por parte del sello a la banda se sucedieron una y otra vez en el tour, hasta que Schaffer comprendió realmente el asunto: “Vendíamos un montón de discos, nos seguían en todas partes, pero ganábamos prácticamente cero. No había plata”. Fue natural entonces para Jon preguntarse qué pasaba. Y respuesta que encontró fue la siguiente: Según él, Century Media se estaba quedando con todas las ganancias mientras Iced Earth hacía el trabajo sucio gratis. La compañía aprovechó el buen momento del grupo para salir de los serios problemas económicos que en ese tiempo atravesaba. En cierto modo, la justa recompensa de todo lo que Jon había pasado en Florida antes de grabar el primer álbum había caído en manos ajenas.

De vuelta en Estados Unidos el muy descontento líder de la banda entregó un ultimátum a Century Media: mientras no mejoraran las condiciones no iría a grabar más discos ni tocar más shows. “Decidimos no hacer más álbumes con ellos hasta que cambiara toda esta mierda. Aunque no vendiésemos tantas copias, tenían que pagarnos igual”.

El sello no estimó necesaria una renegociación y demoró en percatarse de lo serio de la amenaza y determinación del guitarrista. 1993 llegaba a su fin y Schaffer seguía firme en su postura. Pero como Iced Earth era uno de los grupos que mantenía a flote a Century Media y las ventas del álbum habían sido muy buenas, la compañía cedió, tomaron una actitud más profesional y Jon Schaffer logró mejorar la situación.

Llegó 1994 y se prepararon para grabar entonces el atrasado tercer disco. Pero estos años de “huelga” se había concretado un cambio importante. Durante la gira, el cantante John Greely había mostrado, a los ojos de Schaffer, que era imposible trabajar con él. El círculo de fanáticos comenta que Greely era racista y que durante los shows en Europa hacía comentarios de muy mal gusto contra los judíos. La banda pensó que podrían hacerlo cambiar de parecer al llevarlo a recorrer el campo de concentración de Dachau, Alemania. Pero esto sólo hizo empeorar las cosas ya que insultó larga y cruelmente a un anciano judío que rezaba de rodillas en dicho lugar. Además trató de robarle plata a Dave Abell cuando vio que los ingresos no le alcanzaban. Lo echaron apenas concluyó la gira. “(Greely) estaba por la el dinero -señala Schaffer-. Pensaba de una forma poco realista y creyó que seríamos millonarios de un día para otro… No quiso enfrentar los malos momentos y ahora maneja camiones”.

Iced EarthEn la búsqueda una nueva voz, el baterista Rodney Beasley, que vivía en Sarasota, Florida, le comentó que en el mismo garage donde él ensayaba tocaba una banda llamada Caudron y le recomendó que chequeara al cantante: Matthew Barlow. “Sólo conocía a Iced Earth -dice Matt– porque había escuchado una o dos veces por la radio algunas canciones del Stormrider (…) no sabía que era una banda con contrato y que habían hecho dos álbumes”. Jon llamó a Barlow para audicionar, tras haber probado con varios otros y después de meses en el que tuvo que demostrar y pulir su desempeño vocal, finalmente lo enroló.

Ahora con Barlow se podía vislumbrar un mejor futuro. Si bien el tercer disco pudo haber sido un buen recomienzo, lo peor estaba por venir…

LOS NUEVE INFIERNOS DE ICED EARTH

Era 1995. Desafortunadamente, así como el tour de 1991 había inspirado la creatividad de Schaffer, todos estos malos ratos hicieron réplica en su estado de ánimo. Durante el proceso de composición, Jon no estaba contento y ello se reflejó en el álbum. Burnt Offerings (1995) es un disco denso, lleno de furia, rabia y enojo, negativo y oscuro. Hasta la carátula dio a conocer el hecho. La portada, totalmente deathmetalera, muestra a un demonio sacado de una ilustración del libro La Divina Comedia de Dante Alighieri, que Jon había escaneado de un ejemplar editado el siglo XIX. Por ejemplo, el tema título que abre el álbum son el espejo rabioso de lo vivido esos tres años. “Estaba nervioso con esa, realmente no salió como quería, los demás me decían que estaba paranoico. Me interesaba que fuera la que empezara el disco. Muestra lo que hemos pasado estos años y hace que todas las canciones sean como un ofrecimiento, nuestros sentimientos más profundos. También advierte a la gente de este negocio que nos quiera cagar otra vez. Hay mucha rabia en ese tema, pero así salió”.

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No estaba feliz con el resultado de Burnt Offerings ni satisfecho con la composición ni los performance, incluyendo el suyo. “Las grabaciones de la batería fueron una pesadilla absoluta. Le tomó a Tom Morris (productor) aplicar todos los trucos de ingeniería sólo para terminarlas”. Hasta con Matt se sentía decepcionado porque no fue capaz, según Jon, de interpretar bien las líneas vocales que tenía pensadas.

Con Burnt Offerings, Iced Earth recibió los peores reviews de su carrera y las más bajas ventas en Europa, aunque en Estados Unidos subieron de tres a ocho mil copias. En Japón fue tal el impacto que se dejarían de distribuir discos de Iced Earth hasta bien entrada la segunda mitad de la década. El tour fue horrible. Jon nunca se había sentido más avergonzado en su vida cuando en festivales tocaron como “un grupo de garage. Realmente quería esconderme”. Incluso tuvieron que suspender unos shows con Rage porque la banda simplemente no podía pararse en un escenario.

En comparación con Stormrider, para Jon el LP fue un retroceso. Sin embargo, el disco cuenta con temas que se han transformado en clásicos de la banda. Aunque se vislumbran piezas de la talla de Burnt Offerings y Diary, uno de los clásicos es Last December, y el otro, el increíble Dante’s Inferno, de 16 minutos que musicalmente recuerda a los mejores riffs de Night of the Stormrider y que sus letras recrea el viaje a los nueve planos del Infierno: “Fue todo un desafío (…) Estoy orgulloso de esa canción… ¡Y lo estoy también del álbum! No me arrepiento de nada de lo que he hecho (…) Lo bueno es que a muchas personas les gusta el disco, lo que demuestra que no fue malo del todo (…) Burnt Offerings (sin embargo) es un período de mi vida que no quiero volver a repetir y no escribiré canciones como esas nunca más”.

Iced EarthDespués de tres años de frustraciones, Jon llegó incluso a pensar que era el tiempo de terminar con el grupo. A pesar de que Night of the Stormrider fue un álbum exitoso dentro del underground metalero europeo, el grupo tenía en su haber discos que sólo habían tenido acogida en Alemania, Grecia y algo en Japón. Ni hablar de Estados Unidos, donde no se les conocía. Tampoco Schaffer podía encontrar una formación sólida. Contaba en Randy Shawver y Dave Abell con un gran apoyo, pero recién en el tercer álbum había encontrado a un cantante estable y que los bateristas con que había tocado casi no existían. Entre pensamientos oscuros, Schaffer comprendió que la disolución de Iced Earth era la solución más fácil; en una postura autocrítica, sabía que las canciones del último disco no habían sido sus mejores. Asumió toda la responsabilidad como líder y compositor de la banda y se levantó.

No había que terminar nada, todo lo contrario, sólo seguir trabajando de mejor manera: “Puedes tener al mejor cantante del mundo, la mejor primera guitarra, al mejor baterista… lo mejor de todo, pero si no hay canciones, no hay nada”.

Jon Schaffer había sorteado con éxito la prueba más dura de su vida…

LA VUELTA DE ICED EARTH COMO THE HELLSPAWN

Borrón y cuenta nueva, Schaffer decidió que 1996 era el año perfecto para reivindicarse. Primero, le tiró sin piedad el sobre azul al baterista y, segundo, negoció con Century Media un contrato “algo mejor”.

La oportunidad de oro llegó gracias a Spawn, la serie de cómics más exitosa de los noventa en Norteamérica, la historia de un asesino contratado por el gobierno federal que muere y vende su alma al Demonio para volver a ver su amada esposa, pero regresa a la Tierra engendrado en el HellSpawn: “Firmó un muy mal acuerdo, como algunos músicos (en una indirecta alusión a Century Media)”.

Sucedió que a principios de 1996 se anunció la adaptación al cine del cómic, además de una versión de dibujos animados para HBO. Como Jon era fanático de Spawn, al enterarse de la noticia quiso de inmediato participar en la banda sonora.

Iced EarthMatt y Jon viajaron a Atlanta donde se efectuaba una convención de cómics y conocieron a Al Simmons, jefe del Depto. de Promoción de McFarlane Productions, creadores de Spawn. Se presentaron, Jon ofreció sus servicios para una eventual banda sonora y le mostró una maqueta del tema que se conocería como Dark Saga. Así entablaron una muy conveniente amistad. Simmons, interesado en la banda, le presentó a Schaffer nada menos que al mismísimo creador de Spawn, Todd McFarlane. Aprovechando el contacto, Jon le preguntó si podía encargar de la carátula de su próximo álbum. McFarlane asintió y le prestó una de las ilustraciones que aparecería en la edición #50. Una cosa llevó a la otra: McFarlane entregó la portada y Iced Earth decidió hacer un álbum sobre Spawn, una especie de promoción cruzada: la gente del cómic daría a conocer a Iced Earth en Estados Unidos, y la banda mostraría a Spawn en Europa. Trastornado por la idea, sólo le tomó cinco semanas escribir las canciones: “Todo salió muy fácil, estaba muy contento e inspirado. Hice (la balada) I Died for You en media hora, la música y las letras, ¡todo! Hacía tiempo que no me sentía tan bien”.

De inmediato la banda se concentró en Morrisound Studios, en Tampa, y grabaron el álbum que titularían The Dark Saga en menos de un mes. A falta de un músico oficial que se hiciera cargo de los tarros, el baterista de sesión Mark Prator se ocupó del -fabuloso- trabajo. Mientras que el bajista que estuvo al lado de Jon desde los tiempos de Purgatory, Dave Abell, abandonó la banda. Él tomó parte de las grabaciones pero al terminar la producción, le comunicó la decisión de irse porque iba a casarse. “¡Habían sido ocho años y ya tenía suficiente!”, dice Dave. “Los tres años entre Night of the StormRider y Burnt Offerings me mataron. Cada vez que veía detrás de la batería, siempre había alguien distinto. Demasiados cambios en estos años y muchos más por venir. Estaba en una encrucijada en mi vida y era tiempo de evaluar qué era lo que estaba pasando. Así que abandoné, bajoneado y derrotado. Hicimos un montón de nada cuando debimos haber estado trabajando, ¡no tenía los próximos 20 años para sentarme con el dedo en el culo! Así que seguí con mi vida e hice las cosas que tenía que hacer para asegurarme un pasar decente”.

En su reemplazo llegó Keith Menser quien solamente apareció en las fotos del disco. Su prioridad principal apuntaba a crear una compañía de diseño gráfico y se fue. Pero antes recomendó a unos amigos y así fue que James MacDonough fue contratado junto con el baterista Brent Smedley, ambos provenientes del conjunto Oracle de Jacksonville, Florida, para integrarse al tour.

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The Dark Saga es (1996) como nuestro segundo Stormrider -dice Schaffer-. Si Burnt Offerings había sido un paso atrás, The Dark Saga lo fue hacia adelante”, según él, porque fue la primera vez que se preocupó realmente de escribir “canciones canciones”, más enfocadas, maduras, sin tratar de hacerlas todas épicas. Cada corte del disco habla de un personaje o capítulo de Spawn: I Died for You trata de cuando descubre que su mujer vive con su mejor amigo… The Hunter es acerca de Ángela, el ángel que tiene la misión de matar al Engendro; Vengeance is Mine, de un hombre que tortura niños y es asesinado por el protagonista, mientras que la trilogía The Suffering (Scarred, Slave to the Dark y A Question of Heaven), es la versión de Jon acerca del final de la historia.

Gracias al famoso productor Jim Morris, quien se transformaría en el miembro invisible de Iced Earth, la calidad del sonido del álbum fue lejos la mejor hasta ese tiempo, como así el trabajo de los músicos de los que la vocalización de Barlow fue lo más sobresaliente. Su voz había alcanzado un nivel impresionante al conocido en el álbum anterior por causa del empuje y exigencia de Jon hacia el pelirrojo cantante. Se transformaría en el nuevo emblema de la banda. Muchos han comparado su timbre con el del guitarrista y vocalista de Kiss, Paul Stanley, eso que nunca ha sido fanático de la legendaria agrupación, distintivo que le trajo tanto admiradores como detractores.

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El “crossover” promocional iba a toda marcha. The Dark Saga se vendía en las tiendas de cómics y el disco se tocaba en las convenciones. Pero en perjuicio de Iced Earth, las negociaciones para incluir una canción del grupo en la banda sonora de la película o la serie animada, que habría significado una fuerte presencia en el mercado estadounidense, fracasaron por la “falta de visión” de Century Media y por la decisión de McFarlane de hacer la música del film con la mezcla de bandas de rock y metal con música techno. Así, otra vez, Iced Earth no tendría promoción en su país.

El hecho de estar unidos a un sello europeo incapaz de entrar a EE.UU. no era el único factor que influía, según Schaffer, en que su banda fuera casi desconocida allá. La forma de la industria musical norteamericana tenía un alto grado de culpa: “Es el lavado de cerebro que existe, las personas no pueden respirar y pensar por su cuenta. (Medios como) MTV y las radios influyen en la manera que la gente piensa de la música. Puedes vender cualquier porquería al público americano si lo promocionas bien. Si tuviéramos una de nuestras canciones en la rotación, venderíamos toneladas de discos. (En Estados Unidos) es un asunto de marketing y plata… En Europa y Japón, es cuestión de talento”.

En Europa, Iced Earth volvió a ganarse el respeto del público. La banda al fin tenía una formación sólida para los conciertos y se encaminaron en su gira más exitosa hasta ese momento. Una encuesta de la revista Rock Hard puso a The Dark Saga entre los cinco mejores del año y a la banda dentro de los top ten.

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Pero la mala fortuna seguía persiguiéndolos. Durante uno de los festivales de verano, en Berlín, Jon sufrió una grave lesión al cuello (sí… por el cabeceo o headbanging) y paró en el hospital. La gira estaba en sus primeros pasos y faltaban 30 presentaciones por hacer en las siguientes seis semanas. Los doctores le indicaron que debía parar, pero al temor de que se repitieran los días oscuros de la era Burnt Offerings, Jon decidió seguir con inyecciones periódicas para evitar el dolor, aun sabiendo que se provocaría un daño permanente. Prácticamente se molió una de las vértebras del cuello, pero ignoró el problema hasta el 2000 cuando decidió someterse a cirugía: “Con lo bien que nos estaba yendo, no quería parar en lo más mínimo con la banda”.

LA REVISIÓN DE LOS DÍAS DE PURGATORIO

Por el contrario, en adelante vendrían los años más ocupados de Iced Earth. Ahora que Jon contaba con un cantante estable, decidió realizar un postergado anhelo: regrabar las canciones antiguas. Days of Purgatory (1997) se llamó el doble CD.

Esto salió de la idea preliminar de lanzar el demo Enter the Realm remezclado. Schaffer aprovechó el momento para volver a grabar material de los dos primeros álbumes y remasterizar algunas canciones del tercero. Las guitarras originales quedaron en casi todos los temas y se regrabaron la batería y el bajo de los demos, por Smedley y MacDonough, respectivamente. Matt se encargó las voces, excepto en Stormrider que las hizo Schaffer. En esta compilación también se reversionó Winter Nights, un tema que no apareció en ningún demo de Purgatory y que había sido grabado a finales de 1986 en 24 pistas.

Con Days of Purgatory Jon se sacó una espina que le molestaba de hacía años: “(Los dos primeros álbumes) siempre me han fastidiado, las mezclas y los tonos, sobre todo las voces del disco debut. El que cantó (Greely) en el segundo hizo un muy buen trabajo, pero las mezclas finales y masterización fueron malas (…) Estaba decepcionado con el resultado final”.

Fueron revisitadas canciones como Written on the Walls (rebautizada por Barlow como Cast in Stone), Pure Evil y Travel In Stygian. De esta manera acercaron los temas antiguos a los nuevos fanáticos. En todo caso esta no sería la última vez que Schaffer volvería a trabajar sus primeros discos. Además, y aunque suene increíble, en agosto hicieron la primera gira norteamericana fuera de Florida, cinco shows en el centro oeste del país.

En este álbum doble aparece una nota de Jon que se transformaría muy luego en el acta de guerra en contra del Nu Metal que arremetía en los Estados Unidos:

“AQUÍ VIENE LA REVOLUCIÓN!!!! ¿Qué es lo que quiero decir con esto? Que Iced Earth seguirá en lo suyo. El metal no es algo que pase, es un estilo de vida. Es actitud, es fuerza, es lo que quieras que sea. Ha estado acá desde los sesentas y nunca se irá. Han habido épocas en la historia de la música en que el metal ha sido “cool” y no, pero que las modas vayan y vengan nunca me ha importado. Lo único que me preocupa es Iced Earth y lo que hacemos.

“Sí, ha sido irritante, frustrante e incluso hasta deprimente, cuando la gente nos ha dicho que estamos pasados de moda… ¿pero saben? Que se vayan a la mierda, porque esto lo hacemos por nosotros y nuestros fans, y las opiniones de los que siguen la moda nos importan una mierda. Somos los mejores en lo que hacemos, doce años de trabajo sólido y dedicación están pagando y nuestro número de seguidores crece cada día.

Iced Earth

“La mejor cosa que pueden hacer, como fanáticos devotos, es pensar por ustedes y ser sus propios líderes. Los poderes fácticos siempre han manipulado a las audiencias con una saturación torrentosa de técnicas lavacerebros. La mayor decepción sin embargo, es cuando se leen entrevistas a otros músicos del mismo género en las que niegan repetidamente sus raíces metaleras siendo que estaban, o todavía están, tocando riffs de metal. Estos individuos, a los que levanto mierda de perro en honor máximo, son los verdaderos poseros de los noventa. La primera persona o corporación que haya venido con preceptos de marketing a decir que el metal no valía la pena, puede meterse sus dichos por el culo.

“Somos metaleros y estamos orgullosos de serlo. Iced Earth madurará, pero cuenten con que seremos fieles a nuestro arte. FUCK TRENDS AND FUCK POSERS!!! Jon Schaffer.-

EL NACIMIENTO DEL SER ABOMINABLE

Jon decidió entrar en una batalla directa contra la industria “metalera” norteamericana y provocar una revolución con Iced Earth a la cabeza. Lamentablemente, el guitarrista Randy Shawver no pudo seguir la causa. La mano derecha de Schaffer, que lo había acompañado en todos los discos, se sentía cansado y ya no estaba contento en la banda. Así que optó por apartarse. “En su defensa tengo que decir -comenta Jon– que es muy difícil mantener el entusiasmo después de tantos años de pelea”. En noviembre de 1997, en Grecia, fue el último show con Randy.

Iced EarthLa banda se mudó al sur de Indiana, a tres horas del lugar donde creció Jon, y de inmediato se puso cabeza abajo en la composición de los temas para el próximo álbum y en la búsqueda de un nuevo primer guitarrista.

Publicó avisos de “se busca” y cientos de cintas llegaron, entre las que estaba la de un chico de veinte años -que sólo había tocado cinco shows en toda su vida- llamado Larry Tarnowski, de Chicago. Cuando Jon la escuchó, más que quedar impresionado con su forma de tocar, le sorprendió el hecho que entre las principales influencias nombradas por Larry se encontrase Iced Earth, que los seguía desde Night of the Stormrider cuando sólo era un pre adolescente. Jon explica su inclusión: “Larry es muy buen guitarrista líder, pero la razón de por qué obtuvo el trabajo es que también es un muy buen guitarrista rítmico (…) La mayoría de las primera guitarras no pueden tocar las rítmicas bien (porque) se quedan haciendo escalas todo el día y no le prestan atención a lo otro”.

Así, con algo malévolo vendría el siguiente disco de Iced Earth. Después de The Dark Saga, Jon empezó a trabajar en su propio cómic que, como ha adelantado, se trata de un endemoniado ser creado por una sociedad secreta que viaja por el tiempo y altera el curso de la Historia Humana. Mezcla elementos de civilizaciones antiguas, extraterrestres, conspiraciones, anticristos, etc. Algo de la saga que llamó “Set Abominae” lo mostró en Something Wicked This Way Comes, editado el 15 de junio del ’98. En la portada se muestra al personaje y en la nueva trilogía de la banda, Something Wicked, se encuentra el espíritu de la trama. No se trata de un disco conceptual, pero lo anterior define al álbum.

Este es el trabajo más diverso y variado de Iced Earth, una montaña rusa entre canciones furiosas en las que Schaffer vuelve en cierta medida ocupar esos riffs afilados de antaño en temas como Something Wicked, y baladas entre las que se encuentran Melancholy (Holy Martyr) y Watching Over Me, dedicada a la memoria del gran amigo de Jon, Bill Blackmon. Otros momentos notables son la apertura mid tempo Burning Times y la tremenda instrumental maidenezca, 1776, cuyo origen se remonta a los años de Purgatory. Por segunda vez produjo Morris y Prator tocó la batería en vez de Smedley, quien no pudo hacer lo suyo debido a problemas personales. Ya que Shawver y Abell no estaban presentes, Something Wicked This Way Comes fue el primer disco Iced Earth enteramente escrito por Jon Schaffer. Barlow aparecería en los créditos de algunas letras, pero toda la música, hasta la melodía de las voces, fue por parte del guitarrista. Sólo una señal de que el “encabronamiento” de Schaffer se iría destapando más y más al punto de tener hoy más de algún enemigo y personas que rechazan la manera cómo maneja su banda.

Iced EarthPero también subió la cantidad de fanáticos. Fue gracias a este disco que Iced Earth empezó a ser reconocido en el mercado norteamericano. Antes de que terminara el año ya se habían vendido 20 mil copias y el grupo hizo tres extensas giras por Estados Unidos y Canadá entre agosto y junio del ’99. Mientras, Something Wicked This Way Comes alcanzó a colarse en el Top 20 de Alemania, lo mejor que había logrado Century Media en ese país hasta la fecha. Para ganar más adeptos en EE.UU., grabaron un single exclusivo para difusión radial con cinco temas en él: Melancholy, Shooting Star de Bad Company, Watching Over Me, Electric Funeral de Black Sabbath, y I Died for You, pero Century Media no pudo distribuirlo a las estaciones. Luego, The Melancholy EP fue lanzado en una edición limitada de mil 500 copias en 1999 y otra de forma ilimitada a principios del 2001, incluyendo un cover de Judas Priest, The Ripper, y Colors en vivo.

En Europa mientras tanto, una docena de festivales entre los que pisaron Wacken y Dynamo, una pequeña gira con Blind Guardian por España y conciertos por todo el continente. A decir verdad, nunca hasta ahora le había ido tan bien al grupo. La popularidad de Iced Earth estaba en alza como también su solidez musical en escenario, incontenible desde los días de The Dark Saga. Por eso, Schaffer decidió que era el momento justo para hacer el primer álbum en vivo…

ATENAS EN TRES DISCOS Y CON EL MAGO EN OTRO

Jon quería hacerlo especial por lo que escogió Grecia para grabarlo, porque ese fue el primer país, junto con Alemania, que había recibido a la banda con los brazos abiertos y desde aquella gira en 1991, su lealtad ha perdurado hasta en los más duros momentos. Premió a los griegos por su “lealtad y devoción”. En enero de 1999 viajaron a Atenas especialmente para grabar el álbum. Los fanáticos enloquecieron y provocaron una especie de beattlemania metalera. Barlow agrega: “No teníamos ni idea de cómo iba a ser, pero en el aeropuerto las personas nos esperaban con lienzos y gritos”. Schaffer: “Era una locura. Los fanáticos nos paraban en las calles y llegaban al hotel. Ya no se ven cosas como esas”.

Iced Earth

23 y 24 de enero, dos noches seguidas en el Rodon Club, con dos diferentes sets en cada show, dieron forma a uno de los mejores discos en vivo de la historia del metal: Alive In Athens, un triple CD que incluye 31 canciones, más de la mitad de todo lo que Iced Earth había escrito, ejecutadas a un nivel descollante y con versiones de temas clásicos de Iced Earth y Night of the StormRider años luz mejores que las originales.

En seis meses Alive In Athens se transformó en disco de oro en Grecia, un tremendo logro si se considera que el último álbum del género que lo había alcanzado había sido Fear of the Dark de Iron Maiden, en 1992. Hoy es disco de platino en dicho país.

Iced EarthSin ningún descanso desde The Dark Saga, se cerró el ciclo más extenso de Iced Earth. La banda tomó vacaciones después del tour de Something Wicked, pero Jon Schaffer no. Ocupó el break para juntarse con Hansi Kürsch de Blind Guardian y hacer Demons & Wizards. El proyecto se originó por accidente, cuando Jon visitó a Hansi durante la gira de Days of Purgatory, en 1997, después de una fiesta: “Estábamos aburridos, empecé a tocar la guitarra y él (Hansi) a cantar”. Así salió la canción My Last Sunrise. Intercambiándose cintas entre Estados Unidos y Alemania vía correo, Schaffer escribió la música y Kürsch, las líneas vocales y letras. “En Iced Earth tengo que escribir todo, hasta las armonías y melodías. Ahora Hansi vino con estas mágicas líneas”. En julio de 1999 se juntaron en Florida y grabaron las 13 pistas que formarían el primer álbum de Demons & Wizards, el cual se editó en enero de 2000 en Europa y febrero en los Estados Unidos a través de SPV Records. Schaffer se encargó de la guitarra rítmica, leads y bajo, el productor Jim Morris de la primera guitarra y Mark Prator, baterista de sesión de Iced Earth, de los tarros.

El poderío musical de Schaffer y la emoción lírica de Hansi se unieron en un álbum tan soberbio como exitoso. En Demons & Wizards se reconocen algunas de las canciones más potentes de la carrera de Schaffer como Heaven Denies y Blood on my Hands, entremezcladas con numerosos pasajes acústicos dentro de los temas, lo que se transformaría en un elemento más importante de ahora en adelante en las composiciones de Schaffer. Aquí está también la balada de atmósfera “barda” Fiddler on the Green y nueva trilogía Tear Down the Wall – Gallows Pole – My Last Sunrise, que trata de un duende creador del mundo que decide destruirlo porque lo ignoran y ningún hombre cree en él.

Demons & Wizards hizo una pequeña pero explosiva gira europea a mediados de ese año en la que se les unió el bajista de Blind Guardian y Sieges Even, Oliver Holzwarth, el reconocido batero Richard Christy, más Jim Morris y Ritchie Wilkison (Angel Dust) en las guitarras. El álbum vendió 200 mil copias -más que cualquier disco de Iced Earth de la era Barlow hasta ese entonces- y lograron una nominación a los Echo Awards, el Grammy alemán. Este disco le dio a Schaffer otro dividendo: el darle vitrina más grande a su banda principal dentro del círculo powermetalero, en sectores donde aún no se les conocía, lo que de verdad se vería reflejado en el siguiente álbum.

Iced EarthLuego de terminada la gira en julio, Jon se operó de la lesión al cuello que arrastraba desde hacía cuatro años. En la cirugía le unieron dos vértebras y sacaron uno de los discos, por lo que su movimiento se vería limitado: “Mis días de headbanging terminaron. Me será difícil (porque) hay un daño permanente al nervio con el que tendré que lidiar por el resto de mi vida. (…) Si hago algo estúpido terminaría perdiendo la sensibilidad en la mano derecha y 30% de movilidad en mi cuello. Tengo que ser muy cuidadoso, estamos hablando de una carrera”. Pero Jon no pensaba en descanso alguno, por lo que tres semanas después viajó a Alemania para actuar en Wacken, con cuello ortopédico incluido, la única presentación de la banda en suelo europeo ese año y con un nuevo hombre detrás de la caja… Jon le pidió a Smedley que se fuera y en marzo del 2000 fue anunciado el nuevo miembro oficial: Richard Christy (Death, Control Denied), quien había hecho el tour de Demons & Wizards. Wacken fue su primer show.

Y en noviembre vino otro integrante tanto o más talentoso que Christy, el tremendo bajista conocido por su trabajo en Death, Control Denied, Sadus y Testament, Steve DiGiorgio. Los dos experimentados músicos le entregarían una nueva dimensión al trabajo patentado de las guitarras, las voces y composición. Con esta tremenda formación Schaffer tenía presupuestado hacer el “gran disco de su carrera”, un álbum conceptual acerca de su historia Set Abominae, pero se retractó porque no quería sacarlo con sello actual: “El siguiente trabajo sería el último álbum con Century Media, (Set Abominae) tiene un gran potencial para transformarse en una gran cosa y queremos que sea tratado como se debe. Century Media no se lo merece, tenemos que hacerlo con un sello que tenga visión (…) En Europa andan bien, pero en Estados Unidos son una mierda (…) La historia es demasiada como para dársela a estos perdedores”.

EL SHOW DEL HORROR OTRA VEZ EN CARTELERA

Así, Jon aplazó el disco conceptual y empezó a trabajar en un álbum temático sobre cine de horror. Esta no era una idea nueva. Partió en 1997 cuando se habló de hacer un EP de cinco canciones basadas en películas de terror.

En los tiempos de Purgatory, había hecho el demo Horror Show y Schaffer, para su primer álbum del siglo XXI, no encontró nada mejor que titularlo de la misma manera. Horror Show fue lanzado en 25 de junio del 2001, debutando #1 en Grecia y se coló nuevamente en los Top 40 de Alemania, Holanda, y varios otros países de Europa. Cada tema, menos uno, se basó en personajes de estas historias: El Hombre Lobo, Damien de La Profecía, Frankenstein, Drácula y El Fantasma de la Ópera, entre otros. Incluso se ocuparon pedazos de antiguos temas de Purgatory para este álbum, como el riff principal de Jeckyl & Hyde. La única canción que sale del esquema es Ghost Of Freedom, basada en The Patriot y dedicada a las personas que han dado su vida por Estados Unidos (como se verá más adelante, Matt y Jon no se excluyen del gran sentimiento patriótico de los norteamericanos), que se transformaría en uno de los himnos de la banda después de los atentados del 11 de septiembre. También está el cover de Iron Maiden, Transylvania. Cabe señalar que Jon ya había instalado su propio estudio en Indiana, Schaffer Sound alias “The Dungeon”. Aunque gran parte de este álbum fue grabado donde siempre, en Morrisound, fue la primera oportunidad en que se registraron pistas en otro estudio que no fuera el de Tampa desde que Purgatory hizo Psychotic Dreams.

Iced EarthHorror Show fue la producción más intensa desde Burnt Offerings, pero matizada los más que nunca elaborados coros de Matthew Barlow, con una solidísima base rítmica por parte de Christy y DiGiorgio. Lamentablemente, antes de que se editara el álbum, Steve se fue de la banda. Esto fue lo que pasó: el bajista había firmado un contrato en el que acordaba salir de gira con Iced Earth. Luego de grabar sus partes durante diciembre de 2000 y principio de 2001, sólo se presentó para la sesión de fotos. En las siguientes cinco semanas DiGiorgio no contestó a ninguno de los mails, llamados o faxes de Schaffer, hasta que el guitarrista recibió un corto mensaje del managment que decía que “por compromisos previamente fijados, (Steve) no podría hacer el tour”. “Fue como una puñalada en la espalda -aseguró Jon-, me mintió. Ni siquiera tuvo los huevos para decírmelo en la cara”. Schaffer sacó la foto de DiGiorgio y sus agradecimientos del álbum antes de que fuera lanzado y lo pateó al puesto de músico invitado, aunque en la versión doble americana, sí apareció como miembro oficial.

Jon, Matt y Larry se molestaron por la actitud de DiGiorgio ya que estimaron que sólo había tocado en el disco para dejar su nombre y ensanchar su currículum. El que se puso muy feliz con la noticia en cambio fue el anterior bajista. Jimmy MacDonough, quien incluso se había tatuado el logo de Iced Earth en la espalda, volvió a la banda.

Llegó el tiempo entonces para agendar el tour y surgió la oportunidad de oro que siempre buscó Jon para ganar más público en Estados Unidos: tocar con una banda realmente grande; en este caso, se trataba de Judas Priest. En la gira del Something Wicked, el show con más asistentes no había sido con más de tres mil… ahora con Judas Priest, calculaba Jon, actuarían ante 15 ó 20 mil personas. Así Iced Earth tendría una difusión enorme. Pero cuando todo parecía ir muy bien, los atentados a las Torres Gemelas frustraron las pretensiones. Como medida preventiva, Judas Priest optó por no viajar al país y posponer el tour hasta principios del 2002. Se le preguntó a Jon si podían acompañar a los británicos en esa fecha, pero por compromisos previamente fijados en Europa, no se pudo hacer nada.

Iced Earth

Pero estos trágicos eventos traerían consecuencias más relevantes para el grupo, que partirían desde ese mismo momento: “Después de los ataques me cuestioné lo que había hecho de mi vida, si había alguna manera en que pudiera ayudar a la gente y hacer algo que realmente importara en vez de esta “ilusión” llamada industria de la música (…) Casi disuelvo la banda tras los atentados porque pensaba que lo que hacía con mi banda era bastante insignificante. Pero después de meses y meses de reflexión me di cuenta de que realmente no importa que la industria sea una mentira porque mis canciones son de verdad…”.

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La mala suerte parecía condenar a Iced Earth al anonimato en su propio país, pero el destino se apiadó. Al grupo le llegó una oferta de Megadeth y Anthrax para tocar con ellos en todo el país y Jon ni lo pensó. Había que hacerlo. Mientras se hacía este tour, Century Media lanzó una caja de cinco cedés llamada Dark Genesis. En ella se encuentran los tres primeros discos de la banda totalmente remezclados por Jim Morris y con nuevo artwork hecho al estilo cómic de los últimos álbumes, Something Wicked, Alive In Athens y Horror Show. Luego cada una de estas reediciones sería lanzada por separado el 2002 y se dejarían de imprimir las originales, las que en este momento pasan por el proceso de convertirse en piezas de colección.

También está remezclado el demo Enter the Realm y un CD de covers llamado Tribute to the Gods, grabado en los estudios de Jon, en el que se homenajea a conjuntos que influyeron a Iced Earth como Kiss, Iron Maiden, Black Sabbath, AC/DC y Judas Priest, entre otros. “Este fue un proceso muy distinto -escribió Schaffer– porque sólo había tocado seis o siete covers en toda mi vida. Alguna de estas canciones calificadas de “simples”, fueron para nosotros un gran desafío y sentimos un nuevo respeto por los artistas que originalmente las grabaron”.

En Europa se aparecieron recién a principios del 2002, pero la espera valió mucho la pena. Iced Earth actuó por el viejo continente con un show extraordinario, con distintos escenarios con rampas a lo Maiden, juegos de pirotecnia y luces, más una extensa revisión a toda la discografía. Jon: “El primer escenario fue The Metal Stage, en el que tocamos temas de los tres primeros discos. Luego, el segundo set, con motivos egipcios en el que hicimos canciones de The Dark Saga y Something Wicked, incluyendo las trilogías. La última fue el set del Horror Show“.

Iced EarthDe vuelta en Estados Unidos giraron como banda principal junto a Jag Panzer y los suecos de In Flames. En estos show, después de varios minutos de samples de música épica y efectos de iluminación, Matt Barlow llegaba al escenario portando en su mano y hombro la bandera norteamericana, mientras Jon Schaffer interpretaba con su guitarra una metalera “Star-Spangled Banner”, el himno nacional de Estados Unidos. En particular, “nuestro show el 10 de abril en Nueva York -recuerda Jon-, trajo lágrimas a mis ojos cuando empezamos con el himno… por lo del 9/11. La canción me recuerda a nuestra libertad y envía el mensaje que si alguien nos viene a huevear, está hueveando con el país equivocado”. Horror Show había sido el disco que más se había vendido del grupo, pero no era el favorito de Jon: “Something Wicked y Stormrider son mis preferidos. Horror Show fue distinto porque tuve que restringirme al tema, no fue tan personal y no pude tratar las letras con la profundidad que quería. El 2000 tuve algunos problemas (operación, divorcio) que hicieron las cosas más difíciles (…) Le falta esas canciones íntimas que hacen a Iced Earth especial”.

ICED EARTH HACE HISTORIA…

En la mitad de 2002 Schaffer empezaría a fijar lo que sería el siguiente disco: “Mi meta es hacer un álbum mucho más dinámico y provocador. Me sentí acorralado en cierta manera con los temas de horror y ahora espero sacar cosas más heavy y emocionales. Será mucho más personal que Horror Show“.

Sin embargo no se refería a la realización disco conceptual Set Abominae, y muchos se preguntaban por qué el siguiente no sería la continuación de Something Wicked. Schaffer estaba en esos meses envuelto en negociaciones para lograr un nuevo contrato con algún sello discográfico, por lo que prefirió esperar y asegurarse que el sello con que firmara demostrara hacer un buen trabajo y “ser un buen compañero de negocios”, y para eso no quería tirar “el que siento que será el trabajo más importante de mi carrera. No significa que vaya a hacer menos para el próximo disco de Iced Earth o Demons & Wizards, sino que es más fácil hacer un álbum lleno de canciones geniales que llevar toda una historia original a la música”. Schaffer planea durante un año completo escribir el álbum y el libro de cómic, simultáneamente, el que no saldría antes de 2007.

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Las negociaciones fueron tan arduas que se vieron obligados a posponer los tours de Japón y Sudamérica. Pero Jon ya trabajaba en los futuros discos incluso antes de definir el sello. En noviembre de 2002 dio a conocer el nombre del trabajo: The Glorious Burden, que basaría su temática en hechos históricos desde la Independencia y Guerra Civil americana, la batalla de Waterloo, Atila el Huno, hasta el piloto de la Primera Guerra Mundial, Manfred Freiherr Von Richthofen, más conocido como el Barón Rojo.

Schaffer ha sido toda la vida amante de la historia militar, cuando niño estaba “literalmente obsesionado leyendo acerca de los padres fundadores y la Revolución” y creyó que era el momento oportuno para hablar de lo que había aprendido: “Siempre leo más libros de historia que cualquiera de ficción (…) La mayoría de mis canciones ha sido sobre fantasía oscura, ciencia-ficción u horror, pero esto es un reto porque nos estamos enfocando en la vida real y en muy trágicos eventos, así que es nuevo para Iced Earth“.

Y cuando hablaba de la dimensión más personal del trabajo, se refería a lo sentimientos que despertaron a raíz de los acontecimientos ocurridos en su país: “Todo lo que ha pasado últimamente en el mundo nos ha afectado… así que ciertamente mostraremos más de nuestro patriotismo a través de estos temas”.

Pasó que 2003 fue recibido con una muy buena noticia. Sin especificar los puntos acordados, el 16 de enero el sitio oficial anunció que Iced Earth había firmado contrato con el sello independiente alemán SPV/Steamhammer, el mismo que había hecho el excelente trabajo con Demons & Wizards, lo que había convencido a Schaffer para trabajar con ellos. Palabras del director de SPV, Manfred Schütz: “Iced Earth es una de las mejores bandas de Heavy Metal y todavía hay mucho potencial en su creatividad. Iced Earth se ajusta a nuestro repertorio perfectamente y estoy muy contento que la banda haya decidido continuar con su éxito en SPV”.

Iced Earth

La otra noticia importante antes de entrar a grabar fue la partida del guitarrista Larry Tarnowski, en marzo. Se esgrimió la razón de que había optado por seguir sus estudios universitarios y se le deseó la mejor de las suertes, pero el tema levantó cierta polémica tras una entrevista que Schaffer dio explicando la salida y dejando notar, otra vez, la impopular manera de cómo el líder llevaba el grupo. Tarnowski le había hecho ver su frustración al no poder participar en el proceso creativo o simplemente por su limitado aporte en los álbumes, donde sólo tocaba los solos. “Debió haber tocado como dos minutos en todos los discos, así que entiendo. Le dije que se fuera a estudiar o hiciera una carrera”. Cuando se le sugirió a Schaffer que a Tarnowski se le pudo haber dado más espacio en el disco, interrumpió: “Bueno, entonces no sería Iced Earth, ¿cierto? Podría haber dejado tocar más a Larry para tenerlo contento, puedes dejar a otras personas escribir sus propias cosas para ser amable, pero eso podría arruinar tu carrera. Algunos pueden componer y otros no. Si pueden, ¡¿por qué no empiezas sus propias bandas?!”. Jon obviamente sabe cómo quiere sonar y cómo quiere que sean los álbumes.

En Iced Earth no hay espacio para los guitarristas líder. Para Jon solamente están por los solos, todo lo demás lo graba él. “Hay un montón de bandas por ahí con guitar-heroes y tienen que tener un solo en cada canción, pero yo no creo así”. Pero como igual los necesita en algunos casos, y sobre todo en vivo, llamó a Ralph Santolla, guitarra que fue parte de la gira de Death el ’93 con el disco Individual Thought Patterns.

Iced EarthY seguía tomando forma The Glorious Burden, que por los comentarios grandilocuentes de Schaffer, iba generando cada vez más expectativas. Anunció que la idea musical original de Gettysburg la había botado para dar paso la creación de una nueva trilogía épica. En media hora se narrarían los hechos de estos tres días de batalla que cambiaron el destino de la Guerra de Secesión, en 1863. Sería el primer tema de Iced Earth con arreglos sinfónicos y para ello, y gracias al sello, no escatimaría recursos. Jon Schaffer contrató nada menos que a la Orquesta Filarmónica de Praga y a mediados de mayo viajó, junto con Jim Morris, hacia dicha ciudad para grabar las partituras. “Fue una tremenda experiencia escuchar a una orquesta de 55 piezas tocando mi música, un momento que nunca olvidaré”.Pero la grabación del disco ya había empezado antes en abril y todo menos la batería fue registrado de The Dungeon. Todo hasta junio iba sobre ruedas, pero como se trataba de Iced Earth, nunca faltaban los improvistos en los momentos más inoportunos. Y este puso en jaque la integridad del grupo.

EL ADIOS DE BARLOW A LA MÚSICA

Como también para Jon, los atentados a las Torres Gemelas causaron un gran impacto en Matt, tanto así que su perspectiva acerca de la vida y los objetivos que se había planteado habían dado un giro en 180 grados. También pensó que, después de todo, lo que estaba haciendo con Iced Earth no tenía relevancia ya que no podía ayudar “en lo que verdaderamente importaba”. Pero a diferencia de Jon que optó por continuar con la banda e incluso tratar estos temas en sus nuevas composiciones, Matt decidió alejarse. Ya no se sentía cómodo con el estilo de vida que llevaba, que lo que era y hacía no valía la pena… ya no deseaba cantar más.

En diciembre de 2002 un mes antes que se firmara con SPV, Matt y Jon se sentaron a conversar sobre el futuro de la banda y de lo que sería mejor para el cantante. “Le dije –Matt– que mi espíritu ya no estaba en seguir haciendo música y que dejaría mi puesto en la banda para dedicarme a lo que sería una carrera que me satisficiera más y me llevara a una vida más plena”. Pero Jon no aceptó su carta de renuncia, le pidió que no tomara una decisión de la que viviría para lamentarse porque “teníamos un nuevo contrato -argumentó Schaffer– y porque había escrito lejos el material más sólido hasta ahora”.

Iced Earth

La persuasión logró el efecto deseado. Por la lealtad de Barlow hacia al grupo, lo intentaría una vez más. Así llegó el momento de grabar las voces para The Glorious Burden… lamentablemente, Matt desde su corazón ya se había apartado de Iced Earth y esto se notó en las sesiones. Dice el líder: “Cuando vino y cantó, fue terrible. Era obvio que no estaba motivado en lo más mínimo. La emoción, la convicción, ya no estaban ahí. Fue horrible. Nunca había visto a Jim Morris tan enojado en todos estos años que hemos trabajado juntos”.

Aun así se concluyó la grabación completa con las voces de Matt. Pero cuando llegó el momento de viajar a Tampa y mezclar en Morrisound, al tercer día se dieron cuenta que esto iba de mal en peor. Morris trató de hacer su mejor esfuerzo al proponerle a Jon un cambio en el proceso de mezcla de las voces. Eso estaría OK según el productor.

Iced EarthPero cuando empezaron a mezclar la épica Gettysburg (1863), Schaffer supo que habría que tomar una seria decisión: Jon detuvo la producción de álbum y habló con Matt para decirle que no estaba contento con su performance y que lo dejaba libre de acción. Así que Barlow se sacó la chaqueta de mezclilla, muñequeras negras, jeans, se cortó su larga y roja cabellera y se fue a terminar su carrera de Justicia Criminal para estudiar y servir al nuevo Departamento de Seguridad de Estado Unidos, como oficial de policía. Ese fue el impensado fin de la primera era Matthew Barlow, dado a conocer el dos de junio de 2003. “Fue la decisión que nunca quise tomar -se lamentaba Jon-. Siempre creí que Matt y yo íbamos a tocar juntos hasta viejos”. Ahora, aunque pasaran dos, seis meses, o un año, dejaría congelada la grabación hasta encontrar un nuevo cantante. “The Glorious Burden es sin duda el mejor álbum que he escrito y prefiero no sacarlo antes que arrepentirme por el resto de mi vida porque no se hicieron las cosas como debieron. Es muy importante para mí”.

ROCK STAR: SEGUNDA PARTE

El futuro de Iced Earth tras la ida de Matt era incierto. La, no decepción, sino frustración de los fanáticos era entendible. Schaffer se había encargado de hacerle mucha publicidad a su auto-proclamada obra maestra y ahora decía que quizás no fuera a salir en un año más… y lo peor, que sería sin Barlow, el vocalista que por mérito propio se había transformado en LA voz de Iced Earth después de tantos intentos fallidos por parte de los otros.

Sólo dos meses después de la partida, el siguiente post que Jon Schaffer publicó en la página oficial causó tanto revuelo como la triste noticia anterior.

Oigan todos,

Bueno, el álbum está listo, y no sólo está listo, IT RULES!! Nunca había estado más complacido en todos mis años de grabación. ¡Salió de la forma que tenía que salir! Y ahora la gran noticia, ¡se trata de TIM OWENS en las voces e hizo un tremendo trabajo! Sé que habían muchos esperando a que esto sucediera y así fue… Honestamente les digo que nunca me había sentido mejor y en verdad estoy viendo el futuro con más entusiasmo que nunca… Hasta la próxima, Jon.

Tim Owens, más conocido como Ripper, quien venía de una banda llamada Winter’s Bane, quien había alcanzado la fama al ser el responsable de devolverle la vida a los legendarios Judas Priest en la mitad de los noventa, nominado al Grammy por el tema Bullettrain, la persona que había inspirado producción hollywoodense Rock Star, se transformaba en la flamante voz de Iced Earth.

Iced Earth

Todo salió rápido porque Schaffer y Owens se conocían de hace años. Ripper: “Lo conocí en un show de Judas Priest cuando tocamos en Indianápolis en la gira de Jugulator, el ’98. Yo estaba caminando afuera con sombrero puesto, viendo el merchandise, cuando Jon me vio y se acercó”. “Hola -le dijo-, soy Jon Schaffer de Iced Earth, gusto en conocerte”, a lo que Tim le respondió: “Sí, espera, ¡hable una vez contigo por teléfono!”. Así pasó. En 1991 Jon lo había llamado porque supuestamente las dos bandas, Iced Earth y Winter’s Bane, se irían juntas de gira por Estados Unidos, cosa que al final no se concretó. En esa “reunión”, según recuerda Ripper, “Jon me dijo que cuando creaba su música, la voz que se imaginaba en su cabeza era la mía”.

Se volvieron amigos desde aquel día y siempre hablaron acerca de trabajar en un proyecto. Empezó a fraguarse cuando justo antes de grabar la batería de The Glorious Burden, Jon le envió tres maquetas para que las trabajara mientras producía el LP de Iced Earth con la idea de grabar un demo. Esto cambió cuando Matt se fue de la banda y Jon, apenas pudo, llamó a Owens para preguntarle si era posible que cantase las canciones. El aún Ripper aceptó. Jon le envió una copia de las mezclas con las voces de Matt para que se las aprendiera y le ofreció reescribir tres de ellas, Red Baron/Blue Max, Waterloo y Valley Forge, pero por tiempo sólo se ocupó de la primera.

Tim Owens se demoró sólo cinco días en “clavar las voces”, como diría Jon al borde del éxtasis: “Nada de lo que hemos hecho antes se acerca a The Glorious Burden. Es lejos el mejor álbum hasta ahora, en composición, performance y espíritu”.

Iced EarthLo de Owens se divulgó 20 días después que se confirmara la reunión de Judas Priest con Rob Halford, el 31 de julio, por lo que las impresiones, festejos o reclamos de los seguidores acerca del nuevo miembro de Iced Earth, no se hicieron esperar. Pero a la semana siguiente Schaffer volvió a sorprender cuando señaló que Owens sólo había sido contratado para registrar las canciones, por lo que no era integrante oficial. ¿La razón? Ripper todavía era el cantante de Judas Priest cuando grabó The Glorious Burden y aparecería en el disco como músico invitado. Mas la suerte le sonrió a Jon -ya era hora- cuando a dos días de terminadas las voces de Tim, el once de julio, Judas Priest anunciara su reunión, dejándolo en libertad de acción. El ex-Priest estuvo mes y medio deliberando acerca de su futuro. “Me encantaría que Tim fuera el nuevo frontman de Iced Earth -confesó Jon-, pero tiene que quererlo si no, no será bueno para nadie”. Pero afortunadamente para Schaffer, Owens quiso y decidió unirse al grupo.

“Cuando habíamos terminado de grabar -explica Tim– me di cuenta de que había quedado absolutamente alucinado con las canciones y que me fascinaría cantarlas siempre (…) De vuelta a mi casa le dije a mi mujer que algunas veces deseaba que Priest volviera con Rob para que pudieran dejarme libre (…) Estoy muy emocionado porque es más reto que ponerse los zapatos de Halford (…) Iced Earth exige más de mi voz, un rango más grande de mis habilidades es usado en este disco”.

THE GLORIOUS, “MARVELLOUS, ESPLENDOROUS” BURDEN

Rápidamente el sello fijaría el lanzamiento del álbum para el 27 de octubre y para el seis del mismo el del primer single de Iced Earth, llamado The Reckoning, el cual traería cuatro temas: The Reckoning (Don’t Tread on Me), When the Eagle Cries versión acústica, Valley Forge y Hollow Man. Además, SPV le entregó un presupuesto para hacer no uno, sino dos video clips, los primeros oficiales del grupo, uno para When the Eagle Cries, con imágenes de 9/11, y el otro para The Reckoning en el que aparece el grupo completo en un set más convencional.

Iced Earth

Jon y Tim viajaron dos semanas a Europa para promocionar el disco que, por razones de publicidad y retraso de la producción debido a la partida y llegada de miembros a última hora, postergaría su lanzamiento para enero de 2004. El 27 de octubre sacaron The Reckoning que, aunque su portada generó burlas dentro del medio por su evidente similitud con la del single de The Trooper de Iron Maiden, vendió en Europa nada menos que 40 mil copias en la primera semana y ocupó el puesto #13 en los charts de singles independientes de la revista norteamericana Billboard.

Iced EarthLa postergación hizo que hubiera más tiempo para promocionar el disco, el que Schaffer ocupó para hacer declaraciones como que Barlow sólo hacía letras y que nunca llegó con nada interesante escrito, que no se involucraba, que “Burnt Offerings con Tim Owens habría sido diez veces mejor”, que Owens tiene carácter y Barlow era una persona insegura, que lo de las torres fue más bien una excusa porque no estaba convencido de lo que hacía, que esa era la gran diferencia con Ripper, que la voz de su actual cantante fue la que siempre quiso, etc, etc… frases que los que aún estaban decepcionados con la partida de Matt las reprocharon enérgicamente, como también generó anticuerpos su discurso patriótico y la manera de cómo lo abordaba en el disco… o que álbum era “de lo mejor que se había hecho en el negocio”, que tiene “todos los ingredientes necesarios para ser un clásico del metal”. Al fin tuvo la oportunidad de avalar sus dichos cuando el 13 enero fue el lanzamiento oficial de The Glorious Burden en sus tres versiones: una doble edición de lujo con todos los temas que se grabaron, la norteamericana sin el corte Waterloo y la europea sin la introducción de Star-Spangled Banner y Greenface, las tres con distintos órdenes en sus track list.

Después que The Reckoning se mantuviera un mes en los single-charts en Alemania, The Glorious Burden entró #15 y como segundo mejor debutante en la lista de álbumes vendidos, #24 en Austria, en Finlandia en el #30 y #39 en Suecia. El único revés en Europa fue Holanda, sólo posicionándose en el #80, cuando Horror Show había alcanzado el sexto lugar. En Estados Unidos Iced Earth logró los mejores números de su carrera. #145 en los charts de Billboard, y #4 en la lista de trabajos independientes de la misma edición, vendiendo cerca de nueve mil copias la primera semana. Hoy en día, un gran logro para una banda de metal con sello independiente.

Iced Earth

Schaffer comenta el propósito de este álbum: “En un mundo políticamente correcto, las cosas no se enseñan como deberían ser, así que ahora tienes un montón de personas que les importa una mierda y que dan por hecho que lo que tienen ha estado siempre. Asusta ver a estudiantes que les preguntas y no tienen ni idea (…) El sacrificio de cientos de miles de seres humanos en estos doscientos años es la razón de por qué pueden sentarse a jugar Playstation todo el día y vivir a salvos. Ojalá podamos hacer algo con el disco”.

ÉXITO EN RECINTOS AMERICANOS Y RICHARD CAMBIA DE RUBRO

Tras el lanzamiento  que tiene entusiasmado y con nueva energía a Jon Schaffer, Iced Earth se prepara para una intensa gira por el centro y este de los Estados Unidos con Children Of Bodom y Evergrey. Se tratan de los primeros shows con Ripper y los medios ponen sus miradas en el suceso. El ex Judas Priest se luce con temas como Angels Holocaust, Burning Times, Vengeance Is Mine, Melancholy, Declaration Day y Red Baron/Blue Max y el grupo se siente a gusto con el nuevo ciclo. Schaffer comenta que “Tim Owens es diez veces mejor de lo que Rob Halford habrá sido jamás”, mientras que el cantante defiende a ojos cerrados a su nuevo jefe:

“Es la persona más agradable que haya conocido (…) Varios no entienden que Jon no despidió a nadie de las alineaciones anteriores”, asegura. “Muchos miembros antiguos se fueron solos o se dieron cuenta de que querían hacer otra cosa. Jon se ha sacado la mugre y él hizo la banda, la ha construido desde el piso”. No obstante, aquel año esos mismos “miembros antiguos”, Gene Adam, Bill Owen y Dave Abell, forman un conjunto llamado Unearthed y, además de lanzar un demo con dos canciones (lanzado por PowerMetal.cl en abril del 2004), aprovechan el momento para referirse al guitarrista. Si bien comentaban que merece todo el crédito por lo que ha hecho, con una dedicación a cualquier costo, Gene señala que “pasó a llevar a mucha gente en su recorrido. No hay un “trabajar con” Jon, tú trabajas para él y Unearthed es totalmente lo opuesto”.

Dichos más, dichos menos, Jon Schaffer no cambia. De hecho, en las entrevistas en promoción de The Glorious Burden, reflexiona en voz alta acerca de la salida de Matt: “Creo que lo del 11 de septiembre fue una excusa más que nada”, sentencia. “Las cosas no iban bien con Matt de hace algunos años, se estaba dando cuenta de que no se sentía realmente cómodo con quien pretendía ser. Lógico que eso no genera una sociedad sólida, lo que es una gran diferencia. Tim es quien es, se siente muy cómodo con quién es y la vida que eligió.

La gira norteamericana parte en abril, aunque se ve en la obligación de posponer sus conciertos en Europa debido a complicaciones en una cirugía a la espalda a la que Schaffer se había sometido. Pese a ello, la agencia de booking de Iced Earth agenda fechas en Japón para mayo e incluso se da a conocer que visitarían Chile a principios de septiembre.

Iced Earth

Por mientras, cuando Schaffer y Ripper tocan con Children y Evergrey, surge la fuerte posibilidad que Richard Christy se una al The Howard Stern Show, uno de los programas de radio más populares de todo Estados Unidos. Howard es uno de los grandes personajes mediáticos de la nación y el batero postula al puesto dejado por Stuttering John enviando rutinas cómicas, causando delirio entre los auditores. De hecho, el mismo Stern señala que Richard es “por lejos” su favorito. Cuento corto: en la mitad de la gira, Christy se la juega por completo para este “trabajo soñado” y opta por enfocarse ciento por ciento a conseguirlo, sin importar quedarse sin pan ni pedazo. Así, su última presentación con Iced Earth la realiza el 20 de mayo en Los Ángeles, cerrando el primer tramo del viaje por los EE.UU.

Sin ocultar verse un tanto contrariado, Jon contrata al afamado Bobby Jarzombek, connotado por su labor en Riot y Halford, con quien irá a Japón y hará el segundo tour norteamericano fijado en junio con Trivium. “Richard decidió seguir una carrera de comediante siendo un fixture permanente en el show de Howard Stern”, dice Schaffer. “Aunque el timing en que le informó a la banda fue menos que profesional, ya que nos contó de sus intenciones a la mitad del tour y no antes que comenzara, le deseamos lo mejor en su futuro. Siente que encaja más en el mundo de la comedia que en el de la música”.

Por fortuna, los riesgos que toma Christy rinden sus frutos, ya que con polera de Death en mano, Howard lo elige para formar parte de la radio, lugar donde hasta el día de hoy se gana la vida. El batero recién volvería la música el 2009 fundando la banda Charred Walls Of The Damned con Steve DiGiorgio y Ripper Owens, proyecto con el que hasta ahora a lanzado dos álbumes, un debut homónimo el 2010 y Cold Winds on Timeless Days al año siguiente, ambos por Metal Blade Records.

Iced Earth

Lamentablemente, el inesperado cambio de batero provoca que Iced Earth deba posponer su visita a Japón agendada originalmente para mayo. Esta, sería la primera acción dentro de los eventos que desencadenaría un importante receso del conjunto…

FORZADOS AL STAND BY… LA BANDA SE DESARMA

El primer traspié es la salida del hacha líder Ralph Santolla el dos de julio para unirse rápidamente al ex Skid Row Sebastian Bach. “Hay muchas razones y por el momento me las guardaré”, sentencia. Asimismo, James MacDonough explica motivos de química detrás del alejamiento.

El 23 de julio del 2004 sin embargo llega una noticia más severa: todas las actividades relacionadas a shows en vivo y giras quedan “congeladas” debido a que Schaffer sería padre por primera vez, pero también, por los problemas causados por una cirugía a la espalda. “En noviembre me operaron y terminó siendo una pérdida de tiempo”, escribe en su página web.”Lo más probable es que haya sido un mal diagnóstico porque el dolor ha alcanzado un nuevo nivel. Al final del tour hubo incluso unas cuántas noches que no estaba seguro si iba a poder terminar el set”.

Jon schafferPor ello, el líder de Iced Earth opta por ponerle fin al tour en promoción de The Glorious Burden, que sólo logra hacerse por Estados Unidos y un par de festivales en Europa. “Estaba a un 20 por ciento de mi capacidad en el Graspop y quizás a un 50 en Bang Your Head, sufriendo inmensamente”. Schaffer se somete a una serie de exámenes médicos y no sólo se ve forzado a cancelar las actividades en vivo. A causa de esto, su próximo disco saldría recién tres años más tarde.

A raíz de aquello y antes que termine el año, el grupo también se queda sin bajista. James MacDonough aprovecha la oportunidad vacante de ser parte de Megadeth y consigue el puesto tras enviarle un video a Mustaine. Y si bien la banda queda desarmada y en receso hasta próximo aviso, Jon no pierde el tiempo y se dedica a otros proyectos. El primero de ellos es un compilatorio con los mejores temas que sacará a través de su antiguo sello, Century Media Records. The Blessed And The Damned. El segundo es la concreción el 2005 del DVD Gettysburg (1863), que cuenta con la épica obra de tres partes remezclada en dos versiones 5.1, además de entrevistas y un documental en el lugar de la célebre batalla. Así, materializa una idea que le rondaba desde los días de The Dark Saga cuando escribiera su primera trilogía, The Suffering, de mezclar con sonido envolvente alguna de sus obras.

El otro proyecto pendiente es el esperado lanzamiento del segundo disco de Demons & Wizards, Touched By The Crimson King, compartiendo roles de nuevo con Hansi Kürsch de Blind Guardian. Pese a que el álbum cuenta con ideas más frescas que el debut, ya que este último recicla de hecho algunas canciones de los días de Purgatory, el trabajo no recibe la misma algarabía de su antecesor. En todo caso resaltan temas como Terror Train, The Gunslinger y Down Where I Am, composición que le llega en especial a Schaffer por sus letras que hablan del nacimiento de un hijo con Síndrome de Down.

Iced EarthComo informe aparte, en agosto se da a conocer que Matt Barlow, convertido ya en oficial de Georgetown, Delaware, integra un grupo policial de música llamado First State Force Band, con la que sale a cantar para la comunidad. Se trata de su primera aparición en casi tres años. “Estos miembros de policía, a través de su dedicación, dan conciertos varias veces al mes para los niños de Delaware usando la música con el fin de señalar la importancia de estar libre de las drogas y la violencia”, se podía leer en el sitio de ellos.

“Mi amor por Iced Earth se esfumó”, escribe justo en ese tiempo el que mantiene la página más importante dedicada al grupo, IcedRealm.de. Sin la voz de Matt ya no son lo mismo. Ni idea si hubiera sido capaz de salvar The Glorious Burden, Pero Tim ciertamente no pudo. Lo nuevo de Demons & Wizards probó ser más de lo mismo. Schaffer la perdió, enfrentémoslo. No quiero siquiera imaginarme cómo sonarán los conceptuales del Something Wicked”.

El 2006 llega y ve a Ripper Owens concretando un viejo anhelo: editar un álbum propio luego de Judas Priest. A su nueva banda la llama Beyond Fear y con su amigo John Comprix (guitarras) saca una entrega que los fanáticos del Heavy Metal aceptan con mucho entusiasmo, de estilo moderno y compacto pero al mismo tiempo tradicional, mostrando como nunca antes las habilidades compositivas del cantante. Este año también, Century Media encuentra unas filmaciones perdidas del mítico registro del Alive In Athens y decide, sin el consentimiento de Schaffer, editar un DVD con el material recobrado, una grabación a tres cámaras de los dos conciertos en Grecia.

Schaffer no queda para nada conforme con la determinación de su antigua casa discoráfica, ya que piensa que la filmación no es de una calidad digna como para publicarse. Incluso, para la desgracia de algunos fans, la imagen de Iced Earth tocando en vivo en un Partenón en ruinas ante miles y miles de enloquecidos fanáticos griegos al aire libre se derrumba estrepitosamente al ver que, en realidad, el legendario performance se hizo en un pequeño y caluroso teatro del centro de Atenas. Además, faltan canciones como Slave To The Dark, A Question Of Heaven y Iced Earth, ¡porque los camarógrafos en ese momento estaban cambiando las cintas!

Iced Earth

El guitarrista llega incluso a pedir que los seguidores no compren el DVD, prometiendo que para la gira mundial del postergado conceptual sobre el Set Abominae grabaría un DVD ciento por ciento profesional y mostraría cómo se hace uno de verdad… así comienza la época donde Jon al fin desplegaría la historia de la aborrecible mascota del grupo por medio de la música más ambiciosa de su vida…

RETOMANDO LAS PROFECÍAS: DISEÑO DEL APOCALIPSIS

Años de estudio de música étnica y más tiempo aun desde que el cómic empezara a tomar forma en a mente de Jon Schaffer, asociando hechos históricos con la conspiración de la raza Seth para borrar a la Humanidad de la faz del planeta. El círculo se cierra y llega después de tanto tiempo el momento de concentrarse en el conceptual del Set Abominae, anunciado desde siempre como la obra más importante en la carrera de un creador ya recuperado de sus dolencias a la espalda.

A estas alturas, el reto de finalizar la historia es una deuda consigo mismo y se fija una meta: “Tiene que ser nuestro Operation: Mindcrime o The Wall. Y pensaba ‘¡viejo!, debo terminar la cuestión del Something Wicked uno de estos días’. Me pregunto si después de todos estos años todavía me sentiré inspirado como para querer hacerlo, meterme de verdad en el asunto y contar la historia como tiene que contarse”. Por suerte, la motivación la encuentra y revela que el conceptual traerá cerca de tres horas de música divididas en dos partes, en dos CDs a lanzarse por separado en un intervalo no más largo que de seis meses. Agrega además que Ripper contará con poquísimo espacio en el proceso creativo del material, pese a las ganas del cantante de aportar lo suyo. “Decir que no escribo es incorrecto”, respondería Ripper

El asunto es que el proyecto como tal, en cuanto a la elaboración de los mismos temas, parte a mediados del 2005 y ya a principios del 2006 le pide a Owens que se acerque para revisar el material. En mayo, Jon continúa totalmente inmerso en la composición y explica que busca hacer el CD “más épico, dinámico, melódico y pesado” de su trayectoria. No cuenta con bajista y anuncia al guitarrista Ernie Carletti que no alcanza a salir en ninguna parte porque lo arrestan por cargos de violación, secuestro y posesión de armas, pero Schaffer sigue incólume en la creación de su tan cúlmine obra.

Iced EarthUna buena noticia surge en todo caso con el regreso de Brent Smedley a la batería, quien si bien nunca participó en la grabación de un disco de estudio, sí dejó inmortalizado un impresionante performance en el triple CD de Alive In Athens, con cada doble bombo escribiendo historia por la precisión con la cual se pegaba a las tripletas de Jon. Asimismo, se comunica la llegada del británico Tim Mills para los solos del próximo álbum. El sujeto de hecho logra aportar en la composición, específicamente en un interludio que se llamaría Reflections, sin embargo su colaboración no trasciende más allá de aquello, de los leads en Ten Thousand Strong y el remake de la trilogía introductoria Something Wicked.

De allí, otra vez silencio y pausa, por la inesperada muerte del padre de Schaffer víctima de un ataque cardíaco, por lo que Iced Earth recién entraría a los estudios en febrero del 2007 con Jim Morris de nuevo ayudando en la producción. La idea: lanzar un single en junio, editar el Something Wicked (Part 1) en septiembre y el Something Wicked (Part 2) en enero del 2008. Las actividades se empiezan a armar y se confirma a la banda como cabeza de cartel del Wacken Open Air junto con Blind Guardian, agendando también participaciones en otros festivales como Sweden Rock

En marzo entonces terminan el EP  Overture Of The Wicked, con Ten Thousand Strong y las pistas Prophecy, Birth Of The Wicked y The Coming Curse regrabadas con nuevos arreglos, a modo de darle la bienvenida a esta etapa. “Es el nacimiento de una nueva era”, exclama Jon en plena actuación en Wacken. La portada es la primera en la que el colombiano Felipe Machado Franco colabora en su diseño y el EP se lanza el cinco de junio a través de SPV.

Pero antes, en abril, reaparece Matt Barlow en la escena metalera…

VIENTOS DE CAMBIO: BROTHERS AND SISTER!!!

La salida por “razones profesionales y personales” de Lance King de la banda danesa Pyramaze obra el milagro. El líder del grupo power-progresivo, Michael Kammeyer, se atreve a llamar a Matt para invitarlo a grabar su tercer álbum e increíblemente acepta. En una declaración lo explica:

Iced Earth

“Hermanos y hermanas… la última vez que hice un comunicado a la comunidad metalera fue uno con dolor pero ciertamente no uno de arrepentimiento.

“Hay personas, cosas y experiencias que he capturado en los últimos años. Es una extensión de amigos y familia que de verdad ha hecho que mi vida sea plena, una que jamás pondría en riesgo por la fama o la gloria.

“Con eso en mente, me llegó una interesante propuesta de un verdadero talento del Heavy Metal. Honestamente no había escuchado mucho de Pyramaze cuando recibí un email de Michael. Luego de nuestra correspondencia inicial me empecé a dar cuenta de que era un tipo con la cabeza puesta en el lugar correcto – un músico que está en la música por la música. Michael me habló de su banda, un puñado de chiquillos que desean sacar música sólida pero sin sacrificar sus almas para alcanzar la grandeza. Para nada es una indirecta a Iced Earth ni a ninguno de los tremendos músicos con los que he trabajado en el pasado, simplemente significa que la industria musical puede tragarte, mascarte y escupirte si no te mantienes firme en el suelo. ¡Los de Pyramaze son metaleros de la clase trabajadora con ganas de probar algo! Viven por el metal pero no es su vida.

“Está de más decir que de inmediato me intrigó la entrega de Michael, en especial considerando la naturaleza de mi opción de carrera. Me pregunto si Michael en realidad pensó en lo que se metía. Estoy seguro de que algunos nunca entendieron mis razones de dejar la industria y que ciertamente no les gusta lo que soy o represento con mi actual vocación. También está el hecho de que a Pyramaze lo han tildado de prog-metal y a mí de un Paul Stanley satánico. ¿En qué mundo vivimos?

“Bueno… me encuentro en un punto de mi vida donde amo lo que hago para ganarme la vida y por primera vez puedo apoyar a mi familia haciéndolo. Ahora, lo otro grandioso es que así es cómo piensa la banda. No esperan firmar bajo el nombre de Mephistopheles para que tu disco se venda. El disco se venderá si la música es buena. La música será grandiosa porque los muchachos que la hacen quieren hacerla por las razones indicadas. ¡Pyramaze lo ha demostrado!

“Después de todo, hay muchos fanáticos de Iced Earth por ahí que simplemente aún no lo captan. Me imagino que igual hay seguidores de Pyramaze que adoran lo que Mr. King hizo por la banda. Demonios, ¡me encanta lo que hizo para esta banda! Creo que es un verdadero talento y pienso lo mismo de Tim ¡(esa es para ti Ripper)! Y Siento que de la misma manera que los fans de Iced Earth han aceptado a Tim, yo también podré encontrar un lugar dentro de la familia de Pyramaze. Me aventuro a decir que a Pyramaze no lo colocarán de nuevo en la cajita del prog-metal una vez que salte la chispa.

“¡¡¡Realmente tengo ganas de trabajar con Michael y los demás!!!, al igual que escuchar el feedback de la hermandad metalera.

“Up from the ashes, back from the depths, when the voices have risen, fire becomes flesh!”

El anuncio por supuesto toma por sorpresa a todo el mundo y no sólo los fanáticos, porque incluso Jon Schaffer se entera de la movida de su cuñado. De hecho, el mismo Tim Owens tiene unas palabras para referirse al regreso de Barlow: “Matt es un gran tipo y un gran cantante y me alegra que esté de vuelta. Diría que es un amigo, no tengo nada más que palabras amables y respeto por él”.

Sin embargo, pese a que Iced Earth actúa en festivales de verano presentando temas como Ten Thousand Strong y A Charge To Keep del nuevo trabajo, Framing Armageddon (Something Wicked Part 1), y sale de gira por el viejo continente, a Jon Schaffer esta noticia le causa ruido. “Alrededor de Wacken o unas semanas después que comenzara el tour europeo supe que Matt hacía esta cuestión con la otra banda donde cantaba y ahí pensé, ‘¡vaya, echa de menos esto!’”, recuerda. “Encontré interesante que estuviera haciendo algo en la música de nuevo”.

Iced Earth

Mientras realiza la gira en promoción de Framing Armageddon, primero en octubre por el continente europeo con Turisas y Annihilator, y después con Heaven And Hell por el Reino Unido, Jon comienza a sentir que “las cosas en el escenario no estaban bien, que no era genuino y que era un problema para mí”. Se refiere claramente a Ripper, cuyo performance y compromiso no lo llena del todo. De hecho, en este primer tour europeo de Iced Earth con Owens, Schaffer recibe comentarios de muchos seguidores diciéndole que ellos también extrañaban a Matt. Más encima, si bien la venta de la compleja entrega conceptual no registra malos números, sin duda son menores en los mercados más importantes del conjunto como Alemania. “Era un asunto de feeling y conversé con Tim al respecto y discutimos muchos asuntos”, dice. “Lo cierto es que debía haber un cambio de todas maneras”.

En una especie de lobby entonces, Jon se acerca a Matt para ver si le interesaba volver al grupo, a raíz de su nuevo ánimo por cantar metal. “Me contactó y me dijo ‘mira, ¿quieres hacerlo?’, y le respondí ‘bueno, veamos cómo’”. Así, una vez que terminan los conciertos en Gran Bretaña en diciembre del 2007, Schaffer da a conocer el regreso de Barlow a Iced Earth:

“Una vez más los vientos de cambio están sobre nosotros y ahora puedo decir que me siento muy contento con el resultado. Matt cantará en la segunda parte del conceptual Something Wicked y miramos con ganas salir a tocar en vivo y dar una serie de shows que rivalizará con cualquiera en la historia de la banda. Y habrá un DVD filmado de este período, algo que todos nosotros hemos esperado por mucho. Quiero que sepan que ustedes lograron que esto fuese realidad. He echado de menos la presencia de Matt tanto en el escenario como en mi vida personal en los últimos años así que les agradezco la honestidad en nuestras discusiones. Me ayudó a darme cuenta de la decisión a tomar. ¡Los fans hablaron y nosotros entregamos!

“Tienen que creer que es una decisión que viene completamente del corazón y no se motiva de ninguna otra cosa que no sea lo mejor para Iced Earth. Tim Owens es un cantante grandioso y talentoso y le deseo lo mejor para su futuro, a nivel personal y profesional”.

Iced Earth

Esto ocurre el once de diciembre del 2007 y si bien la fanaticada se alegra muchísimo con el anuncio, la sorpresa de Ripper es gigante. Una semana después, señala por escrito: “Sí, fue en un momento horrible y no creo que se haya manejado de la mejor forma, ¡dos semanas antes de Navidad!, aunque es lo mejor para mí. Las cosas pasan por algún motivo y claro, ¡los vientos de cambios están sobre nosotros y es justo lo que necesito! Lo único que les pido es que lo dejen hasta ahí. Me gustaría dejar a Iced Earth en el pasado y seguir adelante. ¡así que no volveré a hablar de IE!”. Ripper se dedica de lleno a sus proyectos, desde Beyond Fear hasta su disco solista, actuando con Yngwie Malsmteen, girando por el mundo con HAIL! y cantando clásicos de todos los grupos a los cuales ha pertenecido, a excepción de Iced Earth.

“No fue para nada amigable”, aclara con respecto a su salida. “Para decirte la verdad, nadie te despide dos semanas antes de Navidad y te lo dice en diez minutos… Una vez completado el tour con Heaven And Hell estaba listo para trabajar (en el próximo disco). Esa noche incluso debía subirme a mi auto y partir, pero como no había sabido nada de Jon opté por esperar hasta la mañana siguiente para ir a su casa. Y al momento que se supone que debía estar manejando, sucede que voy a mi computador para ver si Jon me había escrito contándome cuándo quería que estuviera allá y recibo este email diciéndome que ya no era parte del grupo. Mi hija mayor me comentó ‘¡papá!, ¿¡qué habría pasado si no hubieses estado en casa!?’”.

“No quiero que empiece una innecesaria guerra de palabras por ciertos periodistas que les gusta crear controversia para vender revistas”, responde el aludido. “Adoro a Tim como persona, amigo y músico y para nada le guardo sentimientos negativos. Agradeceríamos que los carboneros respetasen la situación y se dejen sus venenosas especulaciones para ellos”.

“PREFIERO PONERLE FIN A ESTO EN LUGAR QUE SEGUIR SIN MATT”

Varios desafíos se le vienen a Jon Schaffer luego del regreso de Barlow, quien decide cantar en la banda sin dejar su puesto de oficial. Para ello, no sólo debe posponer la salida de la segunda parte del conceptual, tentativamente llamada Revelation Abomination. También tiene que buscar la fórmula para salir de gira sin que a Matt le cause problemas ausentarse de su trabajo. Avisa que las actividades de Iced Earth de aquí en adelante serán limitadas, acomodándose a los horarios del retornado vocalista, realizando conciertos en períodos bien cortos de tiempo en los días libres de su cuñado. Se acabarían así los grandes tour de más de un mes y las funciones sería en lugares más selectivos, pero “francamente, prefiero ponerle fin a esto en lugar de seguir sin Matt”.

Así, el cantante dedica su tiempo de descanso para Iced Earth y también Pyramaze, donde su colaboración se atañe sólo a la grabación de la placa. Además, la salida de Ripper influye también en el despido de Dennis Hayes, bajista que el ex Judas Priest había traído al grupo. De esta manera, el 2008 llega Freddie Vidales al puesto y se une a Schaffer, Barlow, Smedley y Troy Seele en la guitarra líder. De a poco Iced Earth confirma sus primeras presentaciones en vivo, incluyendo una con Nightwish en Canadá y otros en el ProgPower Fest de Atlanta, además de fijar participaciones en festivales de verano europeos. Antes sin embargo, en febrero del 2008, el frontman graba las voces del tercer disco de Pyramaze con la asesoría de Jim Morris en Florida.

Tiempo apenas hay para anunciar en marzo que el nuevo single de Iced Earth será I Walk Among You, que incluirá el tema I Walk Alone y tres regrabaciones con Barlow del Framing Armageddon: Setian Massacre, The Clouding y A Charge To Keep. ¿Su lanzamiento?, en junio, justo antes de los festivales y de unos teloneos para Judas Priest en Europa.

El reestreno en vivo de Barlow se realiza en Powerfest de Chicago el dos de mayo y el 30 del mismo mes sale a la venta el trabajo de Pyramaze con sus voces, Immortal. Schaffer reacciona publicando la portada del definitivamente llamado The Crucible Of Man (Something Wicked Part 2) y en numerosas entrevistas explica que es más oscuro, épico, directo y pesado, lleno de dramatismo para concluir esta historia del Set Abominae que más de una década lleva en la mente de Jon, y en la que al fin el personaje muestra su verdadera cara, entrando en acción.

Habla de la primera pista The Sacred Flames como “la intro que traté de hacer por 20 años”, de los grandes coros y capas vocales o de las influencias floydianas de Come What May, corte que concluye la placa y el ostentoso relato del personaje que trae en fin de los tiempos para la Humanidad, cumpliendo la milenaria profecía. Habla de cómo con Jim Morris alucina con la ciencia ficción y saca ideas para colocarlas en el trabajo, y de la madurez musical que le permite añadir toda clase de colores y tonalidades al marco sonoro del disco. Igual que Steve Harris con The Trooper, Schaffer se tatúa en uno de sus brazos la portada de The Crucible Of Man… Es más, hasta se anima con remezclar el Framing Armageddon y regrabar las pistas vocales con Barlow para darle continuidad al doble conceptual… todo, para entregar un álbum en septiembre del 2008 que los fanáticos enfervorizados por el retorno de Matt no llegan a comprender, incluso más de alguno no gustar, considerándose como una de las decepciones del año.

El disco cae en ventas tanto en Alemania como Grecia con respecto a Framing Armageddon. SPV entra en quiebra y frustra los planes de hacer un box set con ese trabajo regrabado con Barlow. ¿El regreso de Matt fue en vano?

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CLEANSING WIND: EL DESPERTAR

Jon Schaffer no piensa en eso, sino en cumplir con los escuetos tramos de la gira mundial en promoción de este doble conceptual y en afinar la post producción del DVD Festivals Of The Wicked, antes de tomarse unas vacaciones con su familia en Centroamérica. Los meses de descanso arriban después de la victoria de Barack Obama en las elecciones presidenciales de los Estados Unidos y el guitarrista no deja pasar la oportunidad de referirse al tema tan en boga de esos días:

Obama es encantador y su discurso fue elocuente, pero durante los comicios trataron de hacernos creer que nos encontramos en tiempos horribles y oscuros. Como estudiante de historia puedo decirte que no estamos ni cerca de lo ocurrido por ejemplo en la Gran Recesión. Ahora tenemos a un puñado de jóvenes ignorantes comprando este frenesí creado por los medios”.

Sin embargo, de esas vacaciones donde se desconecta de todo, de los celulares, correos, noticias y televisión, Jon Schaffer no sólo vuelve con sus baterías recargadas, sino también cambiado, entendiendo que algo no andaba bien al menos en su país. Así lo explica en una entrevista a PowerMetal.cl: “La idea era reconectarme con mi ser interior, alejarme de Internet, de los celulares y de la televisión, ir a la jungla con mi familia y, no lo sé, era un feeling completamente distinto y ese fue el primer paso. Al regresar a mi casa y enterarme del Mayak Report, en el cual el gobierno de Obama llamaba ‘potenciales terroristas’ a todos los que me importaban, incluyéndome a mí, fue cuando realmente empecé a preguntarme qué pasaba en mi país”. Una cosa lleva a la otra y así Jon comienza a leer libros como The Creature from Jekyll Island de G. Edward Griffin, donde aprende acerca de la Resera Federal y “del sistema monetario fraccional en el que ha estado sometido el mundo entero”, indica.

“Sé que hay un grupo muy pequeño de individuos, persuasivos, que tiene el control de las arcas monetarias, del suministro del petróleo, que controla todas las mayores corporaciones, las más grandes, por lo que es capaz de torcer y engañar la mente de todo el mundo. Hemos podido percatarnos un poco de la verdad que tenemos ahí afuera. Estos sujetos tienen planes bien oscuros para el futuro de la raza humana y cuando comprendamos lo increíblemente malvados que son, lo manipuladores que son, lo que han venido tramando por tantos, tantos años (…) todos trabajando en conjunto para traer un Nuevo Orden donde, en el fondo, verás un gobierno global, una moneda global, ¡y una dictadura global! Tenemos que ser lo suficientemente adultos para aceptar el hecho de que todos hemos sido engañados, que no debemos confiar en ninguno de nuestros gobiernos”.

Jon califica este momento de su vida como un “despertar”. A raíz de todo aquello, aparece en diciembre del 2009 en un programa de Alex Jones, uno de los activistas de teorías conspirativas más mediáticos de EE.UU. para discutir dichos temas y presentar su nuevo proyecto, Sons Of Liberty, que viene trabajando en los últimos meses con el fin de regalarlo por Internet y que los interesados en la música se animen a investigar acerca de lo que ocurre. “Mi deseo es que Sons Of Liberty se haga parte de un enorme movimiento sobre lo que ocurre alrededor del mundo. Hay un sitio web que será un tanque de pensamiento con interesantes weblinks, recomendaciones de libros y documentales. Me enorgullece mucho ser invitado al show de Alex Jones y siento que es el lugar perfecto para introducir el debut titulado Brush-fires Of The Mind”.

El disco de Sons Of Liberty lo graba en su propio estudio en Indiana con batería programada y con él en las voces y las guitarras, con canciones como Jeckyll Island, Don’t Tread On Me, Our Dying Republic, The Cleansing Wind y We The People, entre otras. “Me preocupa mucho lo que pasa en nuestro planeta y espero colocar algunos chispazos en la mente de los que escuchen esto. Por favor, revísenlo, investiguen e involúcrense!”.

EL FRACASO DEL CONCIERTO EN CHILE Y EL RETIRO DEFINITIVO DE BARLOW

Sons Of Liberty se cuelga en la red sólo días después que Iced Earth publicara fechas oficiales para su primera gira por Sudamérica, incluyendo presentaciones en Colombia, Brasil y Argentina. La agencia de booking de la banda en ese momento ofrece el concierto a productores chilenos pero ninguno se atreve a tomar el riesgo. Recién en enero se habla de un concierto primero en el Teletón y después en el Caupolicán para el 11 de febrero, con entradas a $10.000 sólo semanas antes del ansiado evento. En ese tiempo se alcanza a enviar afiches y también a vender cerca de 300 tickets de acuerdo a la organización. Por desgracia, el conjunto de Schaffer y Barlow se ve forzado a cancelar sus actuaciones en Colombia, Chile y Argentina. Las últimas dos, debido a problemas con el productor chileno.

El 20 de enero se escribe lo siguiente: “Lamentablemente comunicamos que no podremos actuar en las fechas previamente anunciadas en Chile, Argentina y Colombia, debido a circunstancias fuera de nuestro control. Trabajaremos muy duro para visitar esos maravillosos lugares en un futuro próximo y lo publicaremos cuando llegue el momento”. Lo que se sabe es que si bien en Chile y Colombia hay incumplimientos por parte de las respectivas producciones, en Argentina se encuentra todo en orden, pero como la ruta de vuelos queda coja con la bajada de Chile, los argentinos deben aceptar que Iced Earth tampoco vaya a su país, ya que no había forma de cambiar los pasajes.

Iced Earth

Iced Earth con Barlow sólo tocaría en Brasil y México en un tour de una semana. “Realmente me emputecí, realmente nos decepcionamos, nos sentimos muy mal”, recuerda Schaffer. “Sé que los fans nos esperaban de hace mucho tiempo y… ¡tremendos fanáticos los de Sudamérica! En parte fue porque no consiguieron hacer el trabajo de visas para nosotros, supongo yo. Lo sé, yo mismo he escuchado estas historias de la cancelación pero OK, quedamos realmente muy decepcionados. Sólo quiero decir que lamento mucho que tuviéramos que cancelar el show la vez pasada. No sé exactamente qué ocurrió pero nos vamos a esforzar al máximo para asegurarnos de que no vuelva a suceder de nuevo”.

Por eso el guitarrista comienza a delinear con muchísima antelación los planes con respecto a un siguiente lanzamiento y una próxima gira. Ante la quiebra de SPV Records, decide primero volver a Century Media, el mismo sello con el que tantos buenos y malos momentos vivió en su carrera, aunque logra que ellos editen su álbum de Sons Of Liberty y lo mismo para el DVD Festivals Of The Wicked. Es más, a Jon se le nota un poco más motivado y una vez terminado el tour latinoamericano, indica que la placa que viene no será conceptual y promete que regresará al sonido crudo y pesado de los álbumes favoritos de los fans. “Lo puedo decir por los riffs y la actitud”, señala. “Será la cagada. Está inspirado, enfocado y al hueso, ¡una patada en los cocos! Lo más probable es que la gente crea que ya lo perdí, pero le vamos a probar que se equivoca en eso”.

Con dicho entusiasmo consigue armar todo un calendario de actividades para Iced Earth y se lo muestra a Matt Barlow, enseñándole la idea de tocar en lugares a los que nunca habían ido. No obstante, la respuesta del cantante no es de las mejores para el líder. “El plan para el ciclo de los tours era como ‘mira, la banda necesita trabajar, tenemos todas estas fechas’, y Matt simplemente dijo ‘no creo que pueda, no puedo estar lejos por tanto tiempo’. Le dije ‘bueno, lo entiendo, deseo que regreses y deseo que regreses a tiempo completo, para que realmente le demos y llevemos al grupo al nivel que merece’, ¡y no quería nomás!”.

Iced Earth

Esta diferencia en prioridades, con Barlow sin querer arriesgar su trabajo y con Schaffer buscando intensificar los compromisos de Iced Earth, sólo logra que la colaboración no dé para más y por segunda vez se rompa. Esta oportunidad, de forma definitiva. Matt así se despide con otro comunicado en marzo.

“Hermanas y hermanos:

“Déjenme partir diciendo el tremendo honor que ha sido compartir en Iced Earth con Jon y el resto… ¡y con todos ustedes! Desde mi regreso a la banda en 2007, ha sido extraordinario. Tuve la oportunidad de viajar alrededor del mundo, encontrarme con viejos amigos y hacer nuevos. Siendo que en un comienzo pensamos que el calendario de giras de Iced Earth sería muy limitado, fuimos capaces de tocar una cantidad razonable de fechas.

“Durante ese tiempo pudimos producir un DVD. Sin embargo, debido a los rápidos cambios en la industria musical, cada vez se ha vuelto más claro para los artistas que la única manera de mantener viable a una banda, y alcanzar de verdad su potencial, es a través de los performances en vivo. Eso significa que un grupo debe buscar otras regiones del globo y convertirse en pionero, por su propia supervivencia. Desde el 2007 que Jon y yo hemos tenido las mejores intenciones para el futuro de Iced Earth, y aún las tenemos. No obstante, los futuros de Iced Earth y el mío deben irse por separado.

En mi salida el 2003, hice un compromiso con mi mujer con la idea de empezar a formar una familia. Dos años después, nació mi primer hijo y, dos años después de eso, mi segundo. Mi hijo menor nació una semana antes que Jon me pidiera regresar a Iced Earth. Fue muy emotivo pero estábamos claros con nuestras intenciones. Es evidente para nosotros ahora que el tiempo puede cambiar los resultados previstos. En tal instancia, espero que ese cambio no se recuerde como algo malo, sino como parte necesaria de una evolución.

“Jon y la agrupación deben aventurarse por nuevos reinos para continuar. Lo felicito por sus ideales y lo único que deseo es compartir su visión. Los próximos meses serán muy emotivos para mí. Me siento muy feliz por poder compartir la experiencia con Jon, Brent, Freddie, Troy y la familia de Iced Earth. Me enorgullece haberlos conocido y me honra que me consideren como un amigo. Va a ser fenomenal compartir el amor por esta música en varios de los festivales de verano y sé que será un instante que jamás olvidaré.

“Por favor consideren todo lo que traje y lo que Jon ofrecerá antes de hacer cualquier juicio acerca del futuro de Iced Earth. Esta banda siempre se ha esmerado en dar lo mejor y sé que Jon, como siempre, seguirá liderando la carga”.

De esa forma, y mientras Iced Earth trabajara de lleno en la grabación de un nuevo álbum, el grupo despediría a Matt con una serie de apareiciones en los principales festivales del verano europeo del 2011, pidiendo prestado el escenario del Wacken Open Air para hacer su performance final con Barlow en las voces. Se fija para junio el lanzamiento de Festivals Of The Wicked con material de tres shows del 2007 y 2008 y Schaffer se dedica a buscar un reemplazante. “Como podrán imaginarse, es una decisión muy importante”, asegura Jon, quien luego de jugársela a cualquier costo por el regreso del Matt, sin importar el conflicto con Owens ni la obligación de hacer giras más cortas. “Una cosa sí está clara: no estamos buscando al clon de Matt Barlow – estamos buscando un frontman que traiga el poder y carácter de su propio estilo. Hay un solo Matt, y esa época de la banda siempre la tendré guardada en un lugar muy especial de mi corazón”.

LLEGA STU BLOCK

La situación para Schaffer es muy desfavorable a principios del 2011 ante la mirada de los fanáticos y la prensa. El mismo que había dicho que prefería retirarse en vez de seguir sin Matt debía comerse sus palabras y salir a la búsqueda de otro cantante. Algunos con justa razón ponen en duda que Jon pueda volver a escribir un álbum que volviera a interesar a sus fanáticos y los antecedentes son claros, debido a la desilusión provocada con The Crucible Of Man.

Ante el desafío, el grupo sólo se demora dos semanas en decir quién es su nuevo frontman, el canadiense Stu Block de Into Eternity, banda que habían conocido durante una gira del 2008. Century Media hace el contacto y le dice a Jon que este joven cantante puede ser de mucha ayuda en un momento tan complicado como ese y lo que le llama la atención es su presencia en vivo y su “asombroso rango vocal”, que puede moldear para el material que tiene en mente.

Cuando se ponen en contacto, Jon le envía dos canciones que está trabajando para el álbum, Dark City y End Of Innocence, y Stu se las devuelve con sus propias ideas vocales y líneas melódicas. Schaffer queda sorprendido y al juntarse por primera vez en persona con él, siente “un montón de química entre los dos”, dice el compositor, agregando que Iced Earth necesita “un frontman con presencia escénica que incluya alta energía, pasión y rango bien dirigido”, en alusión a su experiencia con Ripper. “Era genial trabajar con él en el estudio”, aunque le faltaba “pasión desde el punto de vista del performance” en vivo. Tan convencido está de su nueva contratación que aprovecha de regrabar por completo el clásico Dante’s Inferno y regalárselo a todos por medio de la web, en una manera osada aunque admirable de mostrar las capacidades de Block.

Lo que hace aquí Jon entonces es para volver loco a cualquiera. El disco Dystopia lo graba en los Morrisound Studios de Florida con Stu y entre fin de semana por medio viaja con la banda a Europa para realizar las presentaciones finales con Barlow, cruzando el Atlántico ida y vuelta para cumplir las dos tareas. Wacken entonces es el lugar escogido para despedir a Matt en un show que se transmite a todo el mundo. “Es un día triste para nosotros”, dice el guitarrista con micrófono en mano sosteniendo el hombro de su cuñado, quien ante la ovación de 90 mil metaleros recibe un abrazo que representa el adiós de toda la fanaticada.

DYSTOPIA: CIENCIA FICCIÓN Y REALIDAD

Libre queda entonces la banda para seguir trabajando en Tampa para Dystopia, cuya vibra entusiasma a su principal responsable, quien no se sentía así de motivado con un material desde los días de Something Wicked This Way Comes. “Es la energía detrás del álbum, eso es, la “condición de ser” en la cual me encuentro y he estado de hace algunos años desde mi despertar”, explica. “No puedo explicarlo de otra manera en realidad, es algo grande, y traer a un muchacho joven como Stu Block que también viene cargado con harta energía positiva, ¡es grandioso!”.

Si bien el esfuerzo se inspira en películas y libros de ciencia ficción distópica como Un Mundo Feliz, V for Vendetta, Dark City, Equilibrium, Soylent Green (Cuando el Destino nos Alcance), y dos de sus temas se basan en la historia del protagonista de los Something Wicked, Jon se preocupa de hacer la relación en sus letras con el mundo real. “Cuando nos encontrábamos en la gira del Crucible dando una entrevista en Europa del Este -recuerda- un amigo me comenta ‘¿sabes Jon?, toda esta cuestión del Something Wicked podría ser cierta’. Lo pensé por un momento y le dije ‘bueno, no sé, pero hay algunos paralelos espeluznantes con la vida contemporánea’”.

Iced Earth

De la conspiración de la raza Seth en sus discos anteriores pasa a cubrir las conspiraciones que descubre en el mundo y con ese feeling sale Dystopia a mediados de octubre del 2011, generando alabanzas entre la crítica y sorprendiendo por su rejuvenecida actitud de sonido directo y enfadado. Así lo deja en claro a PowerMetal.cl: “Estoy enrabiado, sí, pero esa rabia me motiva y me siento más feliz de lo que jamás me he sentido, ¡porque la verdad es muy liberadora! O sea, la verdad te hará libre y cuando ves las cosas del modo que son en lugar de las mentiras que te impone el sistema, ¡entonces es una sensación muy grata! Es una rabia que me motiva para tratar de cambiar las cosas e involucrarme con personas que entienden lo que está sucediendo”.

Con su performance, Stu Block calla la boca de aquellos que se mostraban escépticos ante la llegada de esta nueva etapa, y permite que Iced Earth se embarque en su tour mundial más extenso y exigente de su carrera, incluyendo por fin una fecha más que segura en Chile para el 30 de marzo en el Teletón. Pese a todo, el grupo ahora se encuentra en un inesperado y grato momentum, mostrando lo que muchos pensaban que nunca más podría verse por parte de Schaffer.

Iced Earth 2012:

Jon Schaffer: Guitarras
Stu Block: Voces
Brent Smedley: Batería
Troy Seele: Guitarra
Freddie Vidales: Bajo

Iced Earth

Nota: El texto anterior es una biografía no autorizada de Iced Earth cuya fuente se basa en entrevistas que la banda ha realizado a medios especializados en Internet y otros datos extraídos de sitios web dedicados al grupo. Como no es una biografía directamente relatada por los integrantes y está escrita con el propósito de entregar una ordenada sucesión de los hechos de interés, algunas referencias de carácter no confirmadas pueden ser equívocas.

12 comentarios
  1. ferguspawn Dice:

    CSMMMM me e leido las dos anteriores y tengo que comentar , antes de leer la biografia !!
    Grande iced Earth CSM!!!
    Nos Vemos el viernes Mierda !!!!!!!

    A leer CSM !!! extasis total :D

    • ferguspawn Dice:

      Genial la biografia aunque desde el 2004 hacia atras estaba lo mismo que las otras anteriores xD ,
      me ubiera gustado leer los ranking que a alcansado Dystopia en el mundo ,
      quien iva a pensar que el GRAN JON iva a sacar un disco tan grandioso que se encumbra a lo mejor del 2011 por lejos o por lo menos en el top 3 , recordando a esos primeros 5 grandes discos
      Iced Earth – Night of the Stormrider – Burnt Offerings -The Dark Saga – Something Wicked This Way Comes

      Dystopia le da mil patadas al Sobrevalorado Horror Show

      y Stu grande wn !! a echo lo que parecia imposible , que los fanaticos ni pensaramos o pidieramos a Barlow en Dystopia
      y hay que decir que las cago Jon con volver a traer a Barlow el para el The Crucible Of Man hubiera preferido mil veces que hubiera seguido Ripper cantando

      buta que es bueno Dystopia por la chucha :)espero poder decir que un 30 de marzo de 2012 vi a Iced Earth en vivo quisas en el mejor momento de la historia de la banda , con eso me importa un pico que se acabe el mundo el 21 de diciembre del 2012! :)
      Buta que toy feliz por la chucha :D

      Iced Earth esta mas vivo que nunca !!!

      ¡¡¡¡ GRANDE ICED EARTH CSM !!!!

  2. sajon Dice:

    ufff! que tremenda biografía

    no había leído mucho de lo que pasaba con la banda entre disco y disco (en especial entre el night y el burnt)

    muy buen trabajo!

    lo que nunca me ha quedado claro, es que, se sabe que matt y john son cuñados y todo pero no tengo idea quién está casado con la hmna de quién xD. es una duda bien weona que tengo que la tengo hace muchos años

  3. ChrisBG Dice:

    esta genial la biografia los felicito,personalmente no conocia todos los detalles de la banda sobre todo a principios de los noventa,se les agradece el tiempo y trabajo invertido y ya queda poco para el concierto.

  4. Chato Dice:

    La ley anoche antes de dormir y estaba alejado de todo respecto a IE, para mañana llegar con todo el power, claramente me fue imposible jajajaja
    Viajando hoy desde CONCE, para mañana ver a una de las mas grandes y ideologica banda del METAL!!!
    GRANDE ICED FUCKING EARTH!!

  5. alexander Dice:

    genial wn!! exelente la historia desde el principio detalladamente contada, lo ke esta gran banda se merece. desde copiapo apoyando ctm!! mañana es el gran dia!

  6. mau369 Dice:

    Mañana la pura cagada… Grande Iced Earth, escuchando Alive in Athens y tomandome una austral helada… jajjajaja!!! y mañana después de la pega pal recital, con la espalda pa la cagada pero el METAL es mas fuerte, LO LLEVO EN LA SANGRE DESDE LOS 13 y como dijo Schaffer: “El metal no es algo que pase, es un estilo de vida. Es actitud, es fuerza, es lo que quieras que sea. Ha estado acá desde los sesentas y nunca se irá. Han habido épocas en la historia de la música en que el metal ha sido “cool” y no, pero que las modas vayan y vengan nunca me ha importado” (refleja muy bien lo que pienso, ojo que no me visto como antaño, pero eso es lo de menos, la wea se lleva en las entrañas, en el alma y en la sangre). “cuenten con que seremos fieles a nuestro arte. FUCK TRENDS AND FUCK POSERS!!!, Con la espalda pal pico, pero son mas fuertes las ganas de ver a Iced Earth por primera vez en Chile!! Salud… y nos vemos mañana……………

  7. Hans Chinaski Dice:

    Primero que todo, gracias por el gran trabajo y esfuerzo puesto en esta biografía. BUENISIMA! Hay muchas cosas que no sabía y que ahora me hacen conocer un poco más a una de mis bandas favoritas desde que los escuché por primera vez el 2002.

  8. wololo Dice:

    ¡Buenísima la biografía, felicidades!, muy evidente el cambio de Jon de antes de enterarse del Nuevo Orden Mundial, y el después, símplemente es otro.

    Por otro lado, muchas gracias por poner lo de Sons Of Liberty, en México tenemos un capítulo oficial, sería maravilloso que Chile tuviera el suyo.

    ¡Saludos!

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